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Primer vuelo robot meteorológico de largo alcance

08/04/2010 20:54 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

La NASA ha completado con éxito sobre el Océano Pacífico el primer vuelo científico de su avión no tripulado Global Hawk. El vuelo ha sido el primero de cinco programados para este mes por el proyecto GloPac, cuya misión es estudiar la atmósfera sobre los océanos Pacífico y Ártico

El Global Hawk es un avión robot que puede volar de manera autónoma a altitudes por encima de 22.000 metros - aproximadamente el doble de la altura de un avión comercial - y tan lejos como 20.000 kilómetros, que es la mitad de la circunferencia de la Tierra.

Con la programación previa de una trayectoria de vuelo, el avión-robot vuela durante 30 horas, manteniéndose en contacto a través de satélite con un centro de control en tierra, ubicado en el Centro de Investigación que la NASA tiene en Dryden, en pleno desierto californiano de Mojave.

"El Global Hawk es un avión revolucionario para la ciencia debido a su enorme alcance y resistencia", dijo Paul Newman, científico para la misión GloPac y especialista en ciencias de la atmósfera del centro especial Goddard de la NASA. "No hay otra plataforma científica equiparable para este proyecto. Esta misión es nuestra primera oportunidad para demostrar las capacidades únicas de este avión, ya que la recolección de datos atmosféricos en una sola región empobrece la muestra", explicó.

Los investigadores de GloPac planean medir directamente y los gases de efecto invernadero, sustancias que destruyen el ozono, los aerosoles, y los componentes de calidad del aire en la troposfera superior y la estratosfera inferior. Las mediciones de GloPac permiten cubrir períodos más largos y una distancia geográfica mayor que cualquier avión científico.

Durante el vuelo del miércoles, el avión voló aproximadamente 4.500 millas náuticas a lo largo de una trayectoria de vuelo que lo llevó a 150, 3 grados de longitud Oeste, y la latitud 54, 6 grados norte, al sur de la isla Kodiak de Alaska. El vuelo duró poco más de 14 horas y voló hasta 60.900 pies.

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El avión transporta 11 instrumentos para tomar muestras de la composición química de la troposfera y la estratosfera. Estudiará el perfil de los instrumentos de la dinámica y meteorología de las dos capas y observará la distribución de las nubes y las partículas de aerosol. Los científicos del proyecto esperan tener observaciones desde el ecuador hacia el norte del Círculo Polar Ártico y al oeste de Hawai.

Aunque el avión está diseñado para volar por su cuenta, los pilotos pueden cambiar de rumbo o de la altitud si se presentan fenómenos atmosféricos de interéss. Los investigadores tienen la capacidad de hacerlo a través de enlaces de comunicación para controlar sus instrumentos desde el suelo.

"El Global Hawk es una plataforma fantástica porque nos da un acceso más amplio a la atmósfera más allá de lo que tenemos con aviones pilotados", dijo David Fahey, científico de la misión e investigador de la agencia meteorológica estadounidense NOAA. "Podemos ir a regiones a las que no pudimos llegar o ir a zonas previamente exploradas y estudiarlas durante largos periodos que son imposibles con los aviones convencionales".

El calendario de vuelos GloPac debería permitir a los científicos observar la ruptura del vórtice polar. El vórtice es un ciclón de gran escala en la alta troposfera y la estratosfera inferior, que domina los patrones de clima de invierno en todo el Ártico y es particularmente importante para entender el agotamiento del ozono en el hemisferio norte.

Los científicos también esperan obtener datos de gran altitud entre 45.000 y 65.000 pies, donde se acumulan muchos gases de efecto invernadero y sustancias que agotan la capa de ozono. Se medirá el polvo, el humo y la contaminación que cruzan el Pacífico desde Asia y Siberia y afectan a la calidad del aire EE.UU..


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