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Como tortugas y caimanes podían vivir en el ártico hace unos 50 millones de años

22/09/2010 10:12 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Un nuevo estudio sobre el clima ártico de unos 50 millones de años atrás ayuda a explicar cómo las tortugas gigantes y los caimanes de esa época fueron capaces de prosperar en la Isla de Ellesmere, en el Ártico, aún cuando tenían que soportar seis meses de oscuridad cada año.

El estudio, en el que los investigadores examinaron las temperaturas reinantes a principios del periodo Eoceno, hace de 52 a 53 millones de años, también es útil para las investigaciones sobre los impactos del cambio climático global en el futuro, ya que las temperaturas del Ártico están aumentando de manera preocupante.

El equipo de Jaelyn Eberle (Universidad de Colorado en Boulder) utilizó una combinación de proporciones de isótopos de oxígeno en los fósiles de huesos y el esmalte de los dientes de mamíferos, peces y tortugas que vivían juntos en la isla de Ellesmere, para estimar la temperatura media anual del Eoceno en ese lugar. También fueron capaces de realizar cálculos sobre la temperatura de los meses más cálidos y los más fríos del año, datos fundamentales que deberían ayudar a los científicos a tener una mejor comprensión del pasado y del futuro de los cambios en la biodiversidad asociados a un calentamiento de las latitudes árticas más altas, así como las consiguientes alteraciones de las áreas de distribución geográfica de animales y vegetales.

El equipo de investigación ha llegado a la conclusión de que la temperatura media del mes más cálido en la isla de Ellesmere a principios del Eoceno fue de entre 19 y 20 grados Celsius, mientras que la temperatura del mes más frío osciló entre 0 y 3, 5 grados Celsius.

El nuevo estudio implica que los caimanes del Eoceno podían resistir inviernos ligeramente más fríos que sus homólogos actuales.

En cuanto a la existencia de grandes tortugas terrestres durante el Eoceno en el Ártico, hay aún algunas preguntas sin responder, teniendo en cuenta que las grandes tortugas actuales habitan en lugares como las Islas Galápagos, donde la temperatura media de los meses más fríos es de unos 10 grados Celsius.

En cambio, durante la etapa final del Período Pleistoceno, hace entre 10.000 y 50.000 años, cuando la temperatura del aire en ciertas zonas era comparable a la de hoy, las grandes tortugas terrestres se extendían por el norte hasta lo que ahora son Pensilvania e Illinois. Esto sugiere que su zona de distribución geográfica actual en América no es la zona completa que el clima les permitiría ocupar. Factores como la caza llevada a cabo por los primeros nativos americanos y la extensión del terreno ocupado por glaciares en el pasado, influyeron probablemente en las circunstancias que han acabado por delimitar la zona de distribución geográfica actual de las tortugas gigantes.

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