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Los tormentosa vida de la extraña Eta Carinae

25/11/2009 22:49 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Eta Carinae es una estrella monstruosa. Con más de 100 masas solares y 4 millones de veces la luminosidad del Sol, Eta Carinae se mueve peligrosamente en el límite de la estabilidad estelar. Su último destino: su autodestrucción en forma de explosión supernova. Recientemente las observaciones del Telescopio Espacial Hubble de la estrella central de la Nebulosa de Eta Carinae han encendido la luz de alerta entre la comunidad astronómica. Lo que descubrieron fue algo totalmente inesperado.

"Normalmente si observamos a Eta Carinae vemos una nebulosa con un débil y diminuto núcleo en el medio" explicó Dr. Kris Davidson, de la Universidad de Minnesotta. "Cuando la observamos, vemos básicamente una estrella y una nebulosa. Pero la apariencia es distinta a la realidad. La luz de la estrella suma más de la mitad del total del brillo de eta Car. No esperaba que sucediese esto hasta la mitad de este siglo. Está décadas adelantada a las previsiones. Sabemos tan poco sobre estos objetos masivos, que si Eta Carinae explotara como supernova el jueves que viene no deberíamos estar demasiado sorprendidos."

En 1843, Eta Carinae sufrió una erupción espectacular provocando que fuera por un tiempo la segunda estrella en brillo en el cielo por detrás de Sirio. Durante este violento episodio, Eta Carinae eyectó entre 2 a 3 masas solares de material por las regiones polares de la estrella. Este material viajó a velocidades próximas a 700 km/s, formando dos grandes lóbulos bipolares, conocidos como la Nebulosa Homunculus. Después de esta gran erupción, Eta Carinae se debilitó, y estalló brevemente de nuevo 50 años después y después se asentó como una débil estrella de magnitud 8. A partir de este momento Davidson nos cuenta la estrella.

"Alrededor de 1940, Eta Carinae cambió su estado. El espectro cambió y el brillo comenzó a subir. Desgraciadamente, todo esto sucedió cuando casi nadie lo estaba observando. Por lo que no sabemos exactamente lo que sucedió. Todo lo que sabemos es que en la década de los 50, el espectro tenía fuertes líneas de excitación del helio que nunca habían sido vistas anteriormente, el conjunto (la nebulosa Homunculus y la estrella) incrementaron gradualmente de brillo. En el pasado hemos visto tres cambios de estado. Sospechamos que ahora vemos otro que está sucediendo ahora."

Durante todo este tiempo Eta Carinae ha estado arrojando material mediante sus salvajes vientos estelares. El resultado de esto ha sido una nube opaca de polvo en los alrededores de la estrella. Normalmente, esta cantidad tan grande de polvo ocultaría la estrella. Pero tal vez como Davidson lo plantea en su reciente estudio ¿estamos asistiendo a un súbito incremento en la luminosidad de Eta Carinae?

Esta curva de luz muestra el brillo visual aparente de Eta Carinae desde 1822 hasta la actualidad. Contiene estimaciones visuales (grandes círculos), fotográficas (cuadrados) y CCD (pequeños círculos). Todas ellas han sido ajustadas para tener consistencia con todos los datos. Los puntos rojos son recientes observaciones desde La Plata (Feinstein 1967; Fernández-Lajús et al., 2009, 2010).

"La ganancia de brillo directa que vemos está causada probablemente por que el polvo se está aclarando, pero no puede ser producto sólo de la expansión del polvo. Si se estuviera aclarando con tanta velocidad, o algo estaría destruyendo la estrella, o el viento estelar no estaría produciendo tanto polvo como antes. Personalmente, creo que el viento estelar se está frenando, y la estrella está retornando al estado en que estaba hace más de 300 años. En 1670, Eta Carinae era una estrella azul caliente de cuarta magnitud. Creo que está volviendo a este estado. Eta Carinae ha tardado bastante tiempo para reajustarse desde su explosión en la década de 1840."

Después de 150 años ¿qué sabemos realmente sobre uno de los grandes misterios de la física estelar? "No lo comprendemos, y no conocemos a nadie que lo comprenda", comentó Davidson. "El problema es que no tenemos un modelo fiable, y una de las razones es que no tenemos tampoco una explicación viable para lo que sucedió en 1843."

¿Podrían los astrónomos aficionados con pequeños telescopios ayudar a desvelar los misterios de Eta Carinae? Davidson piensa que sí, "lo principal es asegurase de que todos en el hemisferio sur la conozcan, y cualquiera equipado de un telescopio, una cámara CCD o un espectrógrafo debería apuntar todas las noches a Eta Carinae.

Fuente original

Publicado en Odisea cósmica


Sobre esta noticia

Autor:
Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
Fuente:
odiseacosmica.com
Visitas:
3759
Tipo:
Reportaje
Licencia:
Distribución gratuita
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