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Y las tinieblas cubrieron los anillos de Saturno

24/10/2009 18:45 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Saturno es el segundo planeta más grande del sistema solar, está adornado por un gran número de anillos, algunos de los cuales experimentan una breve "noche", que dura de entre 6 a 14 horas. Sin embargo, a veces sistema entero de anillos está sumido en sombras, cuando el planeta alcanza su equinoccio. Esto sucede una vez cada 15 años terrestres, la última vez que sucedió esto fue el pasado 11 de agosto. Afortunadamente para nosotros la sonda espacial Cassini estaba en órbita en torno a este planeta para enviarnos excelentes datos e imágenes de los fenómenos e influencias que los astrónomos nunca habían tenido la oportunidad de de observar. Ver artículo relacionado

"El equinoccio es un momento en que se produce una geometría muy especial, donde el sol se apaga en lo que se refiere a los propios anillos, y toda la energía procede de Saturno", explica el experto el Dr. Michael Flasar de la NASA. Flasar es un científico del El centro Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. Durante el reciente equinoccio se vieron los anillos en sombras durante cuatro días enteros, la temperatura del polvo y el hielo integrantes de los anillos cayó hasta la -230 °C, la temperatura más baja registrada.

El espectómetro de Cassini Composite Infrared Spectrometer (CIRS) fue responsable de tomar medidas extremadamente precisas, que ayudarán a comprender mejor el planeta. "El asunto principal de las observaciones de los anillos de Saturno del CIRS no es tanto obtener bonitas imágenes sino aprender más sobre las propiedades físicas de las partículas de los anillos: sus velocidades de rotación, su comportamiento dinámico, su radiación del calor (un diagnóstico del tamaño de la composición), y su distribución vertical en el plano anular", explicó Flasar sobre estas observaciones. Este experto es también investigador principal del instrumento.

Imagen de contraste resaltado de Saturno, mostrando los anillos envueltos en sombras

"A primera vista los anillos de Saturno parece en anchos y uniformes, pero cuando obtuvimos las primeras imágenes en alta resolución de los sobrevuelos de las ondas Voyager, de esta reacción fue: Oh Dios mío, existen estructuras por todas partes, ¿qué está pasando?" Se pregunta la científico del Jet Propulsion Laboratory (JPL) la doctora Linda Spilker.

Unos días antes y durante del equinoccio, las observaciones de Saturno aportaron una gran variedad de nuevos descubrimientos que intrigaron a los astrónomos y también demostraron lo poco que sabemos realmente sobre este planeta gigante. Por ejemplo, descubrieron un nuevo y masivo anillo orbitando a 13 millones de kilómetros de la superficie del planeta. También encontraron cosas extrañas en un gran número de anillos, nuevas sombras proyectadas por algunas de sus lunas, una nueva lunita dentro del anillo B, y una nueva luna en el anillo G. Los científicos estudiaron muy sorprendidos al aprender de estas peculiares deformidades en el interior de los anillos, quien no sabían que estuvieran ahí.

"Es como ponernos unas gafas 3-D y ver la tercera dimensión por primera vez. Este acontecimiento es uno de los más importantes que Cassini nos ha mostrado", explica el científico del proyecto Bob Pappalardo. "Creíamos que el plano de los anillos no era más alto de un edificio moderno de dos pisos y en cambio nos hemos encontrado con muros de 3 km de altura. ¿No es la cosa más escandalosa que podías imaginarte? verdaderamente es algo de ciencia ficción", explica la líder del equipo de imagen de Cassini Carolyn Porco.

"La sorpresa más grande fue observar tantos lugares con relieves verticales por encima y por debajo del plano de los anillos que creíamos que eran como una hoja de papel. Para comprender lo que estamos viendo necesitaremos más tiempo, pero las imágenes y datos nos ayudarán a comprender completamente la edad que pueden tener los anillos como han evolucionado", añadió Spilker. Posteriores estudios de las imágenes enviadas por Cassini revelaron también lunitas incrustadas en los anillos, lo que las hacía invisibles a las observaciones normales. Pudieron ser localizadas puesto que durante el equinoccio, la luz incide en un ángulo muy oblicuo en los anillos.

El equipo también descubrió que el anillo A, uno de los más exteriores, no se enfriaba como lo hacían los otros durante el equinoccio. Spiker cree en que este fenómeno puede dar una pista a los expertos sobre la formación y estructura del propio anillo. "Una posibilidad es que la influencia gravitacional de las lunas del exterior del anillo esté produciendo una agitación en forma de olas. Estas olas podrían ser mucho más altas del grosor típico de los anillos. Puesto que las olas se levantan por encima del plano anular, el material en las olas estaría expuesto a la luz del sol durante el equinoccio, lo que calentaría el anillo A más de lo esperado", explicó Spiker.

"Vamos a comprobar esta idea con mucho cuidado mediante modelos por computadora para ver si produce de las temperaturas que observamos con el instrumento CIRS. Éstos son los desafíos del CIRS. No se trata de contener una imagen de alta resolución de Marte, que pueda decirte algo sobre su geología enseguida. Tenemos que examinar los datos de CIRS muchas veces con ángulos solares diferentes para ver cómo varían las temperaturas, para después realizar modelos por computadora para probar nuestras teorías y averiguar qué significan estas temperaturas en los anillos", concluye Spilker.

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Autor:
Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
Fuente:
odiseacosmica.com
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Reportaje
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