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Nueva teoría propone que el calor liberado por Encelado es un fenómeno transitorio

11/01/2010 22:29 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Encelado, la sexta luna más grande de Saturno, es un trozo de hielo lleno de contradicciones. Encelado es pequeño en términos planetarios, toda la luna podría encajar perfectamente dentro de los límites del estado de Nuevo México, pero sin embargo, se comporta como un gran planeta activo geológicamente.

El polo sur de Encelado expulsa chorros en forma de géiseres, que brotan de una región surcada por unas grietas conocidas como "rayas de tigre". Pero todo indica que la luna está perdiendo mucha más energía a través de esta región geológicamente activa de la que se genera en ella. Esta disparidad es "el gran problema de Encelado, que resulta un dolor de cabeza", explica el científico planetario Craig O'Neill de la Universidad Macquarie en Australia.

En un artículo publicado el domingo en línea en Nature Geoscience, O'Neill y el científico planetario Francis Nimmo de la Universidad de California, Santa Cruz, proponen un modelo para resolver la discrepancia entre la producción de calor de Encelado y su pérdida. La pérdida de calor en el polo sur de la luna, según proponen O'Neill y Nimmo, puede explicarse por un modelo en que el tipo de erupciones geológicas visibles en Encelado sólo ocurren cada mil millones de años aproximadamente.

Es muy llamativo que un cuerpo tan pequeño como Encelado (en la imagen a escala con las Islas Británicas) libere tanto calor. Puesto que esta energía es mayor a la generada por medio de las mareas de Saturno o de la actividad de su núcleo, esta nueva teoría defiende que los chorros de vapor que liberan calor hacia el espacio, representan el calor almacenado durante millones de años, y por tanto su actividad es pasajera.

Como Encelado orbita a Saturno, la atracción gravitatoria del planeta masivo hace que esta luna helada esté sometida a fricciones, generando calentamiento mareal en el satélite. "Al no ser la órbita de Encelado circular, mientras viaja alrededor de Saturno se acerca y aleja alrededor del planeta, y de esta manera la fuerza de gravedad cambia ligeramente", explica Nimmo. "Encelado resulta estirado y aplastado una y otra vez. De una forma parecida a cuando estrujamos una pelota de goma con la mano y la soltamos hasta que calienta. Otros contribuyentes a la energía calorífica de Encelado, como la desintegración radiactiva en el núcleo de la luna, parecen tener una importancia relativamente de menor", explica Nimmo.

Sin embargo, el mecanismo de calentamiento por marea tendría que ser varias veces más potente para generar la cantidad de calor de Encelado muestra en su región polar sur. A menos que, como O'Neill y Nimmo proponen resulte que lo que estamos viendo ahora en Encelado es un comportamiento un tanto anómalo, un breve episodio de actividad tectónica que brota en un área limitada de la luna. En el nuevo modelo, "lo que está sucediendo realmente es que el calor ha estado encerrado durante de miles de millones de años", dice O'Neill. "Se genera calor, hasta llegar a un nivel crítico para que posteriormente escape durante un gran brote de actividad".

Un brote de actividad sólo duraría unos 10 millones de años, lo que O'Neill describe como "un breve parpadeo geológico". En otras palabras, los astrónomos situados a millones de años en el futuro podrían ver una superficie mucho más tranquila al observar Encelado. Si este comportamiento tectónico periódico fuera endémico de satélites helados con evidencia de una regeneración parcial de su superficie, quizá los futuros astrónomos podrían ver erupciones en otros satélites que se encuentran actualmente inactivos.

Norm Sleep, un profesor de geofísica en la Universidad de Stanford, llama a la propuesta un "excelente punto de partida" con las propiedades necesarias para llegar a ser un modelo con éxito. Dave Stegman, geofísico de la Scripps Institution of Oceanography de La Jolla, California, comenta que "parece que algunos aspectos de este modelo puede explicar algunas observaciones enigmáticas que no se habían abordado anteriormente." Al mismo tiempo, Stegman, señala que, los episodios tectónicos surgen durante "una ventana muy estrecha" de parámetros, por lo que será interesante ver si en modelos más refinados defienden esta la propuesta.

Nimmo reconoce: "nuestro modelo no aborda realmente los detalles, lo que dice es que el calor que procede de esta parte de la superficie es más o menos lo que vemos y, más o menos lo que nuestro modelo predice". Intentar hacer coincidir las características geológicas específicas, como las rayas de tigre con las predicciones de estos episodios de actividad tectónica será una prueba importante para la viabilidad del modelo. "Creo que el siguiente paso será la especie de zoom, y tratar de ver si el tipo de comportamiento que el modelo produce corresponde a las características geológicas en la superficie" añade Nimmo.

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Publicado en Odisea cósmica


Sobre esta noticia

Autor:
Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
Fuente:
odiseacosmica.com
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Tipo:
Reportaje
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