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Telescopios líquidos

05/10/2009 08:20 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Uno de los sueños de cualquier astrónomo es disponer un espejo perfectamente parabólico de gran apertura a una parte muy pequeña de su precio. Ahora eso es posible, mediante la tecnología de espejos líquidos

Telescopios líquidos

Uno de los sueños de cualquier astrónomo es disponer un espejo perfectamente parabólico de gran apertura a una parte muy pequeña de su precio. Ahora eso es posible, mediante la tecnología de espejos líquidos.

¿Pero cómo un espejo puede ser líquido? El secreto es que el espejo está formado por 30 litros de mercurio líquido en rotación.

Cuando este metal pesado líquido rota, la fuerza centrífuga se combina con la gravedad para dar una forma perfectamente parabólica al mercurio. Esta forma es ideal para recoger la débil luz de objetos astronómicos y enfocarlos en una imagen. Cuanto mayor sea el espejo más luz recoge, y más nítidas son las imágenes que se obtienen.

El equipo del Telescopio Alberta Canada Large Zenith Telescope (LZT) ha construido un telescopio de mercurio de 6 m de apertura. Aunque no se trata del mayor telescopio hecho hasta ahora los telescopios convencionales están hechos de espejos de vidrio que resultan bastante más caros, por lo cual el LZT es probablemente el telescopio más grande del mundo de hasta 500.000 dólares. Tampoco él LZT es el único telescopio se emplea espejos líquidos, puesto que existen muchos otros, pero el LZT es el mayor de su clase.

En la imagen vemos el Liquid Mirror Telescope (LMT)De 3 m de diámetro. Este telescopio utilizaba la un pequeño estanque de mercurio que se irá a 10 rpm para dar forma de espejo primario. El LMT se usaba para medir ópticamente la basura espacial en órbita baja. El telescopio fue cerrado en 2001.

Pero Sería lógico preguntarse por qué no se fabrican todos los telescopios con esta tecnología. Por supuesto tienen un inconveniente. Debido a que es necesaria la acción de la gravedad para obtener su forma parabólica, el telescopio sólo puede apuntar hacia arriba, hacia el cenit. Esto no es tan malo como pudiera parecer, puesto que pueden observarse muchos objetos tan sólo esperando a la estación y la hora apropiadas. Además la orientación vertical sólo es apropiada para estudiar galaxias lejanas, supernovas y trozos de basura espacial.

Para operar o manipular el telescopio es necesario que los trabajadores lleven respiradores y trajes protectores. El mercurio es un metal extraordinariamente tóxico y provoca un envenenamiento acumulativo. Una vez se somete al mercurio líquido a una velocidad de rotación se drena la mitad del mercurio hasta que una delgada capa de 1 mm adquiere de la forma deseada. La acción del viento no provoca arrugas. El espejo rota a 7 revoluciones por segundo.

El director del proyecto Paul Hickson tiene planes para construir un telescopio mayor de 10 o 12 m. Una nueva clase de telescopios gigantes de espejos líquidos se imagina en el horizonte con diámetros efectivos de 50 m o más. Una red de estos telescopios podría ser muy útil en la búsqueda de planetas en torno a otras estrellas.

La idea del mercurio líquido no es nueva. De hecho, es tan vieja como el concepto de un telescopio de espejos, puesto que Isaac Newton trabajó con las dos ideas. El rendimiento de los espejos líquidos rotatorios fue pobre hasta que un artículo publicado por Ermanno Borra resolviera importantes problemas sobre la lisura de los espejos. Sin embargo, un grupo había estado utilizando espejos líquidos estacionarios durante años para establecer el tiempo. El Observatorio Naval de los Estados Unidos utilizó estanques de mercurio para determinar el momento en que ciertas estrellas estaban exactamente en el cenit.

Pero si quieres beneficiar que de esta tecnología para dar forma a un espejo por su cuenta, no emplees con mercurio, es muy tóxico y engorroso. Los hornos rotatorios se usan para dar forma a los espejos parabólicos cuando el vidrio está todavía en estado líquido. Una forma más sencilla de conseguirlo fue publicada en el número de febrero de 1994 de Scientific American, en el cual se describía como hacer un espejo con resina y un giradiscos fonográfico (advertimos que existen dificultades significativas).

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Autor:
Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
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