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¿Qué les sucedió a los anillos de Saturno en 1984?

15/10/2009 01:41 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Los anillos de Saturno parecen casi inmutables. Sin embargo, estas joyas planetarias podrían haberse parecido mucho a lo que eran hace miles de millones de años, pero sólo vistas de lejos.

Ahora está saliendo a la luz informaciones de un suceso acaecido hace 25 años que perturbó de forma importante los anillos, y todos nuestros telescopios y naves espaciales lo pasaron por alto. Este misterioso suceso ha curvado abruptamente el anillo más interno del planeta en una figura en espiral, parecida a los surcos de un disco de vinilo. Las últimas imágenes revelan que esta perturbación fue tan grande que sólo pudo haberla causado un profundo cambio en el planeta.

Principales anillos de Saturno y su denominación

La primera pista que los anillos de Saturno resultaron perturbados vino de las imágenes de la nave espacial Cassini de la NASA en 2006. En Las imágenes del anillo más interno del planeta, una ténue banda aislada y amada el anillo D, Cassini descubrió bandas alternas claras y oscuras que sugerían que el anillo no era perfectamente plano, sino que estaba compuesto de surcos de 1 km de amplitud.

El científico Matthew Hedman de la Universidad de Cornell, intrigado por todo esto propuso una explicación. Hedman realizó simulaciones que comenzaban con un sencillo supuesto: algo había inclinado el anillo D ligeramente fuera del plano del Ecuador de Saturno, quizá un cometa o un asteroide.

Puesto que Saturno no es una esfera perfecta, una atracción gravitatoria desigual en la anillo D inclinado, provocaría que el anillo "oscilase" con el tiempo en relación al planeta, de una forma similar a una moneda girando sobre una mesa. Además, las porciones del anillo cercanas a Saturno, donde la gravedad es más intensa, oscilarían más rápido que las partes más lejanas. Esta diferencia en las velocidades de oscilación finalmente crearía un dibujo en espiral con un perfil de crestas y surcos.

Hedman y sus colegas pudieron "desenredar" la formación en espiral retrocediendo en el tiempo hasta 1984, el momento en que el anillo D se inclinó. La mala noticia es que esta fecha es más de dos años después de los sobrevuelos de exploración de las sondas Voyager, y mucho antes de que él Telescopio Espacial Hubble entrase en servicio o que la nave espacial Cassini llegase.

Las últimas imágenes de Cassini hacen más profundo misterio. En ellas puede verse que los surcos están mucho más extendidos de lo que anteriormente se creía. En agosto, Saturno estaba orientado de manera que el sol iluminaba a los anillos casi del perfil, lo que significaba que incluso las imperfecciones más pequeñas producían sombras prominentes. Esto reveló que el gran anillo C (situado a continuación del anillo D en dirección al exterior del planeta) también tenía surcos. El anillo C tiene unos 17.000 km de anchura, más del doble que en la de anillo D.

Aunque el perfil del anillo C impacta menos (la amplitud aquí es de 100 m o menos) este extenso perfil arrugado probablemente descarta el impacto de un cometa o asteroide. "Es realmente difícil de producir con un objeto", añade Hedman, que presentó los resultados la pasada semana en la reunión de la Sociedad Astronómica Americana en su División de Ciencias Planetarias en Fajardo, Puerto Rico.

Un escenario posible es que un cuerpo mucho mayor que un asteroide típico pasará muy cerca y atrajese los anillos. También un cambio importante en el tiempo atmosférico podría haber desplazado la gravedad de Saturno: si una banda de nubes en el planeta acelerase de alguna forma y se inclínase hacia el ecuador, por ejemplo, podría crear debajo una zona de baja presión, permitiendo que se acumulase más masa en esa zona, y por lo tanto un cambio en la gravedad de la región.

"El problema es que todas las cosas se nos ocurren parecen intrínsicamente improbables", explica Mark Showalter del Instituto SETI en Mountain View, California. Para desvelar este misterio se necesitarán más observaciones y realizar modelos.

Fuente original New Scientist

Publicado en Odisea cósmica


Sobre esta noticia

Autor:
Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
Fuente:
odiseacosmica.com
Visitas:
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Tipo:
Reportaje
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