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Spirit lucha por su vida

12/11/2009 00:50 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Los rovers gemelos de la NASA han sobrepasado grandemente su misión planeada para tres meses, hasta el punto de que parecen casi indestructibles. A casi seis años de su aterrizaje, su presencia en el planeta rojo es algo que se da por supuesto, como si fueran ya parte del paisaje marciano.

Pero quizá pronto debamos enfrentarnos con la realidad. Spirit que siempre ha sufrido de más achaques que su gemelo Opportunity, está afrontando su peor desafío hasta ahora. Se le ha ordenado al rover desarrollar una arriesgada maniobra para liberarse de la trampa de arena donde ha estado atrapado durante seis meses. Los ingenieros de la misión dicen que quizá no sobreviva al intento. "Está en una situación muy precaria, y no sabemos si va a salir de ella", explica el conductor del rover Scott Maxwell del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en el Pasadena, California.

Spirit se topó con su último obstáculo en abril, mientras se desplazaba hacia el sur a lo largo del límite de Home Plate, una pequeña llanura de ceniza que ha sido su hogar principal durante los últimos tres años y medio. Sus ruedas comenzaron a patinar en el suave suelo arenoso que rellena un cráter de 8 m. Por ahora el equipo del rover ha decidido detener el robot. Spirit se encontraba con sus ruedas girando y sin avanzar.

¿El final del camino? Puesta de sol en Gusev

Ambos rovers han conseguido escapar de trampas de arena anteriormente, pero esta vez es diferente, Spirit está inclinado 12°, con sus tres ruedas tierras casi enteramente enterradas en arena. Desgraciadamente su rueda frontal derecha, que es la menos enterrada, está inutilizada (se estropeó en 2006 y desde entonces ha sido arrastrada o empujada por las restantes cinco ruedas).

Para poner las cosas peor, una roca puntiaguda parece estar casi tocando los bajos del vehículo, por lo que si Spirit se hundiera más mientras se mueve, la roca podría acabar sosteniendo el peso del robot, reduciendo todavía más la tracción. "Lo veo como si fuera la ley de Murphy con esteroides", comenta el científico Ray Arvidson acerca de la situación.

Ensayos en Tierra en trampas de arena simulada

Como resultado de todo esto, la NASA ha sido extremedamente cauta para mover el rover, realizando ensayos durante varios meses para diseñar maniobras de escape mediante los dos prototipos del rover en el JPL de Pasadena, California.

Pero ahora, el invierno marciano se está viniendo encima, un comité de revisión ha recomendado a la NASA mover el robot tan pronto sea posible. Los ingenieros intentaran sacarlo en la misma forma en que entró, en un plan que implica una combinación del movimiento directo y angulación de las ruedas del rover ladera arriba en búsqueda de terreno firme.

El progreso será lento, puesto que notar la ruedas lo suficiente como para producir lo que normalmente serían 5 m de movimiento podría provocar que el rover se moviese tan sólo 1 o 2 mm, explica John Callas, jefe del proyecto en el JPL. "Será algo parecido a ver crecer la hierba", comenta. Arvidson añade que no existen garantías de que el rover pueda escapar. "Este vehículo no es invencible", dice. "Puede que no consigamos salir."

En esta encrucijada crítica para Spirit realicemos un vistazo en retrospectiva de la misión de ambos rovers.

Los robots aterrizaron en lugares opuestos del planeta, mientras que Opportunity descubría muy rápidamente que Meridiani Planum había sido alguna vez un terreno con lagos ácidos.

Spirit no tenía tanta suerte. Las imágenes orbitales habían sugerido que el cráter Gusev donde aterrizó, fue una vez un lago. Pero durante sus primeros seis meses en el planeta, el rover no encontró más que en coladas basálticas de lava, que pueden haberse extendido sobre antiguos sedimentos lacustres.

Video en inglés realizado al cumplir 5 años de la misión MER. Los caminos distintos de los rovers son muy diferentes y representativos, ambos rovers parecen tener destinos y personalidades diferentes, mientras que Spirit es un robot luchador infatigable, Opportunity parece estar bendicido por la buena suerte

Para Spirit fue un éxito alcanzar las tierras altas de las colinas de Columbia en junio de 2004. Las colinas, llamadas así en honor a los astronautas que murieron en el desastre del trasbordador de 2003, son incluso más viejas que las planicies volcánicas de 3000 millones de años del hecho del cráter Gusev. Aquí, Spirit encontró intrigantes rocas ricas en azufre que parecían haberse formado en presencia de agua. Después de coronar las colinas de Columbia en marzo de 2006, la rueda frontal derecha de Spirit dejó de funcionar. Este contratiempo forzó a los ingenieros a mover el rover marcha atrás, arrastrando la rueda trasera del vehículo. Afortunadamente, el rover consiguió encontrar una pendiente soleada para pasar el invierno.

El casi indestructible MER Spirit puede encontrarse muy cerca de su final del camino, pero va a pelear hasta el final como lo lleva haciendo durante más de 5 años en Marte

En mayo del 2007, los científicos informaron que Spirit había realizado su mayor descubrimiento: encontró evidencias de rocas formadas casi enteramente por sílice, una señal de que se formaron en presencia de agua. Irónicamente, su rueda inutilizada, que arrastra a la trasera del como si fuera un peso muerto, dio origen a este descubrimiento cuando destapó la arena y descubrió un terreno claro por debajo rico en sílice.

Este suelo probablemente se formó cuando grandes cantidades de agua interactuaron con material volcánico caliente. Esta región llamada "el valle de los silicatos", se encuentra cerca de una llanura llamada Home Plate que puede haberse formado cuando las capas de material volcánico rellenaron el cráter y sus alrededores fueron erosionados.

Opportunity siempre ha sido el rover con "estrella", desde que aterrizó ha viajado durante 19 km (2, 4 veces más que Spirit) pero también ha sufrido contratiempos. En abril de 2005, Opportunity se atascó durante cinco semanas en una arruga de suelo arenoso llamada "Purgatory Dune".

Cuando se atascó, estaba avanzando 200 m por día y la mayor parte de sus alertas de software (que habrían detectado si sus ruedas estaban patinando) estaban desconectadas. Esto provocó que el rover se hundiera más profundamente de lo que hubiese sucedido normalmente. Los ingenieros aprendieron de esto, liberando el rover retrocediendo de la misma manera que había entrado y desarrollando periódicos "chequeos de deslizamiento" para sus ruedas. En junio de 2006, estos cambios ayudaron a que el rover escapase rápidamente de un lugar arenoso llamado Jammerbugt (que quiere decir "Valle de las lamentaciones").

Fuente original

publicado en Odisea cósmica


Sobre esta noticia

Autor:
Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
Fuente:
odiseacosmica.com
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Tipo:
Reportaje
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