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SIMILITUDES Y DIFERENCIAS ENTRE KOALAS ACTUALES Y PREHISTORICOS

18/01/2010 18:02 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Fragmentos de cráneos de koalas prehistóricos de las antiguas selvas de Riversleigh, Australia, de millones de años atrás, sugieren que esos animales de antaño compartían el mismo estilo "perezoso" de vida que los koalas modernos y, además la misma capacidad de producir un fuerte sonido para atraer a su pareja o para alertar sobre los depredadores.

Sin embargo, los resultados del nuevo estudio, realizado por el equipo de Mike Archer, profesor de la Universidad de Nueva Gales del Sur, sugieren que las dos especies de koalas del Mioceno (de hace entre 24 y 5 millones de años) no compartían la dieta especializada en hojas de eucalipto de los koalas modernos (Phascolarctos cinereus).

El cambio a una dieta exclusiva de eucalipto por parte de los koalas modernos fue una adaptación que probablemente llegó más tarde, cuando Australia se desplazó hacia el norte, haciendo que sus selvas tropicales se retiraran y los eucaliptos se convirtieran en los árboles dominantes en la mayoría de los bosques australianos.

El koala moderno, el único miembro vivo de la familia Phascolarctidae, se encuentra entre los más grandes de todos los herbívoros arborícolas comedores de hojas. Para alcanzar esta condición tan notable y sólo con una dieta de hojas de eucalipto, una fuente notoriamente pobre y un tanto tóxica de comida, los marsupiales arborícolas desarrollaron adaptaciones anatómicas y fisiológicas únicas, incluyendo la masticación especializada con su correspondiente anatomía digestiva y un estilo sedentario de vida. Las grandes diferencias entre los cráneos de los koalas extintos y los de los koalas modernos, especialmente en la región facial, están probablemente relacionadas con el cambio a esa dieta más dura consistente en hojas de eucalipto.

Los investigadores de la Universidad de Nueva Gales del Sur y la CSIRO han llegado a estas conclusiones después de hacer decenas de comparaciones anatómicas detalladas de las dos especies fósiles (Litokoala kutjamarpensis y Nimiokoala greystanesi) con especies actuales.

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