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RESUELVEN EL MISTERIO DE LA PROLIFERACION TROPICAL DE LAS PLANTAS C4

18/03/2010 11:27 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Hace entre 30 y 40 millones de años aproximadamente, una clase de plantas en la Tierra experimentó una gran agitación evolutiva y, aprovechándose de los niveles descendentes del dióxido de carbono atmosférico que situaban en desventaja a sus competidoras, se valió de un mecanismo interno para concentrar el decreciente suministro de CO2. Esta concentración, como si fuese un sistema de inyección de combustible en un automóvil, podía convertir con más eficiencia la luz solar y los nutrientes en energía.

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El auge de las plantas C4 es irrefutable. Dominan los climas cálidos tropicales y ahora representan el 20 por ciento de la vegetación que cubre nuestro planeta. Los científicos han atribuido el auge de las plantas C4 principalmente a las concentraciones ambientales decrecientes de dióxido de carbono (CO2). Sin embargo, las plantas C4 han estado estrechamente vinculadas a temperaturas cálidas. De hecho, cuando se examina la población vegetal del mundo en un mapa, las plantas C4 están a lo largo del gradiente tropical, mientras que las plantas C3 ocupan el extremo frío del gradiente de temperatura.

Erika Edwards, bióloga evolutiva en la Universidad Brown, y Stephen Smith, del Centro Nacional de Síntesis Evolutiva en Carolina del Norte, han descubierto que las precipitaciones, y no la temperatura, fueron el activador principal del camino evolutivo de las plantas C4.

El estudio es interesante debido a que parece demostrar la importancia de las precipitaciones en la evolución de las plantas herbáceas y en particular de las plantas C4, específicamente, su movimiento hacia climas más secos y no necesariamente más cálidos.

Así que, ¿las plantas C4 evolucionaron en la selva tropical y luego salieron de los terrenos sometidos a la sombra de los árboles, o primero salieron de tales terrenos y luego adoptaron una vía fotosintética diferente? Edwards no está segura, pero piensa que la cadena de acontecimientos pudo iniciarse quizá con la formación de plantas C3 en los márgenes de la selva, donde dichas plantas habrían estado sujetas a mayores fluctuaciones en las precipitaciones, la luz solar, las temperaturas y otras presiones medioambientales, lo cual las habría forzado a evolucionar hacia esa innovación fotosintética.

Lo que todo eso implica para el futuro de las plantas C4 y el cambio climático es un misterio. Mientras que las plantas herbáceas presumiblemente se beneficiarían de los promedios inferiores de lluvia que han sido pronosticados para algunas áreas de los trópicos, podrían volverse menos competitivas por culpa de los niveles crecientes de CO2 atmosférico. También se necesitaría considerar los efectos de los cambios en la tierra por la deforestación y otras prácticas.

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