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Las regiones de formación estelar son también potentes fuentes de rayos gamma

05/10/2009 08:02 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Si consideramos su gran tamaño, nuestra Galaxia, la Vía Láctea, es un poco lenta para formar nuevas estrellas. Pero esto no sucede con otras grandes galaxias, que producen jóvenes estrellas azules a mucha velocidad

Las regiones de formación estelar son también potentes fuentes de rayos gamma Si consideramos su gran tamaño, nuestra Galaxia, la Vía Láctea, es un poco lenta para formar nuevas estrellas. Pero esto no sucede con otras grandes galaxias, que producen jóvenes estrellas azules a mucha velocidad. Estas regiones de intensa producción estelar han estado asociadas durante mucho tiempo con la radiación. En una reciente investigación desarrollada por los telescopios HESS se muestra que estas grandes regiones emiten grandes cantidades de rayos gamma. Estas medidas fueron efectuadas para la galaxia NGC 253, un miembro cercano nuestro Grupo Local.

Esta imagen contenida por HESS del núcleo de la galaxia NGC 253. se observa claramente que el núcleo de la galaxia emite rayos gamma. Crédito: HESS Collaboration

La razón de por qué las regiones de formación estelar emiten esta radiación de alta energía ha sido un misterio durante bastante tiempo, pero finalmente los astrofísicos han averiguado por qué. Los investigadores han determinado que del gran número de estrellas creadas en estas nubes de gas, un número igualmente grande de estrellas viejas mueren. Algunas de estas estrellas explotan en supernovas, modificando la estructura de las a su alrededor. Pero lo interesante es que estos remanentes actúan básicamente como aceleradores de partículas, forzando a las partículas elementales a que se muevan a velocidades muy altas, hasta que su energía alcanza la longitud de onda de los rayos gamma.

Imagen de la galaxia NGC 253 to teñida con el instrumento Wide Field Imager (WFI) del telescopio de 2, 2 m MPG/ESO del Observatorio de La Silla

Este trabajo de investigación que se encuentra detallado en el número de septiembre de la revista Science Express, muestra también que la radiación de alta energía se forma en el núcleo de las galaxias, en regiones que albergan en forma natural las concentraciones más altas de supernovas. NGC 253, que se encuentra a tan sólo 12 millones de años-luz de la Tierra, fue observada con los telescopios HESS., cada uno con área de espejo de 108 m². HESS es un dispositivo extremadamente sensible para detectar destellos azules y débiles extremadamente cortos conocidos como radiación Cherenkov. Esta radiación está generada cuando los rayos gama de alta energía colisiónan con las moléculas de la atmósfera terrestre, generando una lluvia de partículas.

Los estudios anteriores de esta galaxia fueron desarrollados en longitudes de onda de radio, el infrarrojo, y en longitudes de onda visibles. Estas observaciones sugerían que la región del núcleo de NGC 253 es extremadamente activa para la formación de estrellas azules. Esto sucede puesto que existen concentraciones muy altas de gas y polvo cósmico en el núcleo. Con las condiciones apropiadas, estas nubes pueden colapsarse bajo su propio peso, y entrar en ignición, alumbrando a nuevas estrellas. Naturalmente, cuando éstas estrellas alcanzan el fin de su ciclo termonuclear, se transforman en tranquilas enanas blancas, en agujeros negros pueden estrellas de neutrones, y algunas explotan como supernovas.

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Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
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