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Proteccionismo chino con tierras raras

12/04/2010 05:58 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Por Patrick Callewaert y Lucía Aragón

Una noticia pasó desapercibida en la mayoría de los medios, pero es de interés para el mundo científico y económico: China anunció una reducción en sus exportaciones de tierras raras a 35, 000 toneladas por año. Estos elementos son vitales para el sector tecnológico y China tiene el monopolio del mercado. La industria de alta tecnología teme la interrupción del suministro y el mundo occidental estaría en crisis.

El lago Uyuni en Bolivia, uno de los principales yacimientos de litio (Martin Bernetti/AFP/Getty Images)

Las "tierras raras" se llaman así porque su concentración en la corteza terrestre es muy baja (0.016%), es un conjunto de 17 elementos químicos, donde se incluyen los lantánidos con número atómico del 57 al 71, el escandio e itrio. Los principales minerales utilizados en la industria para obtener tierras raras son: monacita, bastnasita y xenotimio. Para separar y aislar los elementos del mineral se utilizan métodos sofisticados y muy contaminantes, que requieren de tratamiento previo antes de descargar en el medio natural.

Entre estos elementos, si recuerdan la química de secundaria, se encuentran el litio, escandio, neodimio, iterbio, etc. Durante mucho tiempo no tuvieron muchas aplicaciones, pero en la actualidad debido a sus propiedades fisicoquímicas, los lantánidos se utilizan en varios sectores de la industria ecológica y la de alta tecnología porque sus aleaciones son resistentes a las altas temperaturas y corrosión, atrapan contaminantes, rompen moléculas químicas complejas y entran en el diseño compacto de electroimanes.

Las tierras raras se encuentran en las lámparas de bajo consumo, baterías eléctricas, vehículos híbridos o de hidrógeno, computadoras, altoparlantes, lentes, pantallas de plasma, teléfonos móviles, convertidores catalíticos, alas de avión, turbinas de viento, lo que muestra el creciente interés de la industria moderna por estos elementos.

Durante años, la India, Brasil, África del Sur y Estados Unidos fueron los únicos productores de tierras raras pero el mayor depósito del mundo es chino. Lo descubrieron en el siglo XX en Bayan Obo en la provincia de Mongolia. Por otro lado, el mayor depósito de litio se encuentra al oeste del Tíbet, en la región del lago salado de Zabuyé, lo cual ayuda a comprender por qué el régimen chino trata de aislar al Dalai lama de las potencias occidentales y de colonizar cada vez más el Tíbet.

Es obvio que las tierras raras, en particular el litio se han convertido en elementos estratégicos. Debido a que la producción occidental se transfirió a China y su entrada al sector de alta tecnología, provocó un aumento drástico en la producción china de tierras raras. Actualmente controla el 95% del mercado de exportación; de las 125, 000 toneladas extraídas en todo el mundo de estos elementos, 110, 000 son de China. El 2 de septiembre del año pasado, China anunció haber descubierto un yacimiento de tierras raras de más de 100, 000 toneladas en la provincia de Xinjiang, al noreste del país.

La medida de reducir sus exportaciones a 35, 000 toneladas al año, bajo la apariencia de preservar el medio ambiente y recursos naturales que como sabemos es lo que menos le interesa al régimen chino, encubre en realidad una medida proteccionista destinada a dar prioridad a su industria y tecnología de punta. En 2009, los precios que oscilaban entre 20 dólares por kilogramo de samario a 800 dólares por el europio son difíciles de controlar porque no se cotizan en la Bolsa de Metales de Londres, pero han aumentado desde principios de 2010.

¿Qué han hecho los países occidentales al respecto? Japón y EE.UU. presentaron una queja ante la Organización Mundial de Comercio y obtuvieron la creación de un grupo de demandantes. Además, se lleva a cabo por todo el mundo un censo de todos los yacimientos, Europa prevé almacenar tierras raras y se estudia la posibilidad de reabrir minas antiguas, como la de Mountain Pass en California o la de Steenkampskrall en Sudáfrica.

Del lado industrial, Química Rhodia líder mundial en tierras raras con dos plantas en China, se está diversificando hacia Australia con la firma el 22 de enero pasado de un contrato por 10 años con el grupo Lynas, para explotar minas en el oeste australiano. El grupo Bolloré, promotor del auto eléctrico Bluecar y Eramet, especialista en metales no ferrosos, firmó el 12 de febrero pasado un contrato de explotación de yacimientos de litio con la sociedad argentina Minera Santa Rita. Al mismo tiempo, Bolloré está en conversaciones con el gobierno boliviano para explotar las salinas de litio de Uyuni, que representan un tercio de las reservas mundiales.

La competencia por tierras raras acaba de empezar, pues son la base de tecnologías de punta, se anticipa a las que se producirán por el uranio, gas y petróleo. Traerá una nueva etapa en las relaciones internacionales, el acceso a los recursos naturales será un importante reto económico y político.


Sobre esta noticia

Autor:
Lucia Aragón (1006 noticias)
Fuente:
deorienteaoccidente.wordpress.com
Visitas:
14861
Tipo:
Reportaje
Licencia:
Distribución gratuita
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