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El gran potencial de la energía solar térmica concentrada para su uso extendido

22/08/2014 13:40 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Uno de los problemas más acuciantes en nuestros días es la búsqueda de alternativas energéticas renovables que compitan en prestaciones y rentabilidad con los combustibles fósiles, un recurso energético que cada vez será más escaso.

La energía solar térmica concentrada es una modalidad de energía solar que sería capaz de servir un porcentaje sustancial de la energía eléctrica necesaria para satisfacer la demanda mundial, según las conclusiones de una investigación llevada a cabo por el equipo de Fabian Wagner, del Instituto Internacional para el Análisis de Sistemas Aplicados (IIASA por sus siglas en inglés) en Austria, y Stefan Pfenninger, ahora del Instituto Grantham para el Cambio Climático, dependiente del Imperial College de Londres en el Reino Unido.

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Los resultados del estudio indican, por ejemplo, que en la región mediterránea un sistema de energía solar térmica concentrada conectado a la red de suministro eléctrico podría cubrir del 70 al 80 por ciento de la demanda actual de electricidad, sin incurrir en costos extra en comparación con las centrales eléctricas basadas en la combustión de gas.

El estudio es el primero en el que se examina el potencial de la tecnología de energía solar térmica concentrada como un sistema de producción de electricidad a gran escala, en cuatro regiones del mundo.

Uno de los principales problemas de emplear la energía solar a gran escala es que la luz del Sol no puede llegar a las instalaciones de recolección más que durante las horas diurnas. Eso significa que para que el abastecimiento de electricidad solar sea ininterrumpido, hay que recolectar energía extra durante las horas de luz y almacenarla de alguna manera para luego poder utilizarla de noche. Para los sistemas fotovoltaicos, que convierten la luz solar directamente en electricidad, esto es un obstáculo importante, porque es difícil almacenar la electricidad que generan.

A diferencia de las células fotovoltaicas, la tecnología de energía solar térmica concentrada usa la energía del sol para calentar un líquido que impulsa turbinas. Esto significa que la energía recolectada puede guardarse en forma de calor, y ser convertida a electricidad sólo cuando se la necesite. Pero incluso con la tecnología de energía solar térmica concentrada, puede que el sistema no logre satisfacer las demandas de consumo en casos en que no brille el sol durante períodos de tiempo extremadamente largos.

Una manera de resolver este problema es construir una gran red interconectada de plantas de energía solar térmica concentrada. Hasta el momento, sin embargo, nadie había explorado a fondo los detalles y la viabilidad de un plan como este. En el nuevo estudio, los investigadores simularon la construcción y funcionamiento de redes de centrales de energía solar térmica concentrada en cuatro regiones diferentes del mundo, tomando en cuenta las variaciones del clima, la ubicación de las plantas generadoras, la demanda de electricidad, y los costos.

Los resultados del estudio indican que la construcción de una infraestructura de suministro eléctrico basada principalmente en la energía solar térmica concentrada, y capaz de suministrar con suficiente calidad electricidad a los consumidores en cualquier momento del día o de la noche, cada día del año, es factible en algunas de las regiones del mundo examinadas.

La Cuenca del Mediterráneo es una de ellas.

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