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20/02/2015

Sería posible ponerle el termómetro a especies que se extinguieron hace millones de años, algo que no se había logrado antes, según la BBC. Ahora es posible fabricar un termómetro para un dinosaurio del Periodo Jurásico

Una investigación señala que los animales prehistóricos tenían casi la misma temperatura que los mamíferos de hoy, independientemente de su tamaño.

Los dientes han guardado el secreto hasta ahora. Mediante el estudio de restos dentarios de dinosaurios, un grupo de científicos ha podido determinar con exactitud la temperatura corporal de estas especies desaparecidas hace 145 millones de años.

Según la investigación del Instituto Tecnológico de California (CalTech), publicada en la revista científica Science, los animales prehistóricos ha resultado que en contra de lo que se podía suponer por las temperaturas cambiantes de hace tantos millones de años y las actuales tenían que ser totalmente diferentes. Pero para gran extrañeza de todos resulta que hoy los dinosaurios podrían vivir tranquilos excepto lo que les influyera el cambio climático como a las demás especies.

Por ejemplo, el gigantesco braquiosaurio, que se estima rondaba las 40 toneladas, marcaba en el termómetro alrededor de los 38, 2 Cº, mientras que el camarasaurio, de 18 toneladas, registraba 2, 5 grados menos, ambas muy cercanas a la temperatura promedio de los seres humanos, que es de 37 grados.

"Es como ponerle el termómetro a especies que se extinguieron hace millones de años, algo que no se había logrado antes", declaró a la BBC Mundo el científico John Eiler, geólogo y geoquímico de CalTech y uno de los autores del estudio.

El secreto de tomar la temperatura a seres que vivieron millones de años atrás

Todo esto parece un cuento chino porque uno se imagina que son cálculos logarítmicos los que han calculado esas temperaturas porque ¿cómo podemos ponerle el termómetro a un dinosaurio? El secreto de estos resultados es simplemente el estudio del esmalte externo de dientes fosilizados, mejor preservado que el interior de las piezas, correspondientes a saurópodos, los herbívoros reyes del período Jurásico.

En total, usaron once dientes encontrados en Tanzania y Estados Unidos, pertenecientes a los dinosaurios de cola y cuello largos, los Brachiosaurus brancai y los Camarasaurus.

Se basaron en un principio químico: que los isótopos -como se denomina a los átomos de un mismo elemento pero con diferente cantidad de neutrones y, por tanto, distinto peso- tienden a aglutinarse con otros isótopos de similar peso y que la fuerza de esos vínculos entre ellos varía según la temperatura a la que se hayan unido.

"Ese clumping, como se llama al proceso de agrupamiento, es más fuerte a temperaturas bajas y luego, a medida que aumenta la temperatura, los isótopos tienen a diseminarse dentro de la molécula o las estructuras que los contienen. Esto da origen a una especie de termómetro, que se puede reconstruir para saber a qué temperatura se formó la molécula", explicó el científico.

Estudiando los isótopos de carbono y oxígeno del esmalte dental -más exactamente, de la bioapatita, un mineral que se encuentra en huesos y dientes-, los científicos llegaron a cifras precisas.

"No hay muchas predicciones previas sobre la temperatura", dijo Eiler.

"Estudios anteriores hicieron estimaciones basándose en la morfología y la actividad de las distintas especies. En otras palabras, infirieron valores de manera indirecta: mirando el tamaño de los huesos o estimando la velocidad a la que crecieron, y si crecieron rápido podemos inferir que tenían metabolismo acelerado como los mamíferos o las aves. Es bueno como inferencia, pero no permite predecir números exactos como los nuestros".

El debate no se ha solucionado, hay quienes opinan que los dinosaurios y especies de su época tenían la sangre caliente. Otros creen que eran de sangre fría

¿Fueron los dinosaurios y otros animales prehistóricos de sangre fría o de sangre caliente?

Los descubrimientos, sin embargo, no resultan suficientes para zanjar un debate de origen antiguo: ¿fueron los dinosaurios animales de sangre caliente o fría?

Los primeros, como los mamíferos actuales, son capaces de autorregular la temperatura de sus cuerpos y mantenerla constante, mientras que los segundos, como los reptiles, requieren fuentes externas de calor para mantener su metabolismo y poder desarrollar cualquier actividad o movimiento.

Hasta la década de los años 60, la teoría más aceptada era esta última: que los gigantescos animales se movían con esfuerzo y lentitud porque requerían de calor acumulado, que perdían por las noches o durante los inviernos.

Sin embargo, visiones más modernas se inclinan por pensar que fueron de sangre caliente, basándose en evidencias de la anatomía, el hábitat y la conducta de estos dinosaurios que habitaron la Tierra hace 145 millones de años.

"Nuestros datos indicarían que su temperatura corporal era claramente más elevada y estable que la del ambiente. Pero eso no quiere decir que tuvieran un metabolismo acelerado como el de las aves, sino que podían mantenerse calientes porque eran muy grandes y hay una relación directa entre metabolismo y tamaño anatómico", afirmó el geoquímico.

Así, una gran masa corporal mantiene con mayor facilidad una temperatura constante. Según detalló el científico, hace falta que la masa haya sido superior a la superficie del cuerpo -el braquiosaurio, por ejemplo, medía 23 metros y pesaba 40 toneladas- para que estos animales hayan podido mantener la temperatura constante.

"Lo cierto es que aún no sabemos con certeza, no podemos afirmar si eran de sangre caliente o bien de sangre fría pero capaces de mantener temperatura estable por su volumen", recalcó el autor de la investigación.

Los científicos se proponen ahora estudiar a dinosaurios de menor tamaño, para aportar al debate de cómo era la sangre de los gigantes que poblaron el planeta y aún son, en gran medida, un misterio.

 

 

 

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