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NIVELES ANTIGUOS DE OXIGENO ATMOSFERICO E INCENDIOS

06/09/2010 18:15 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Se cree que las variaciones en los niveles de oxígeno de la atmósfera terrestre están estrechamente ligados a la evolución de la vida, con una fuerte realimentación entre ellos y las formas de vida unicelular y multicelular. En los últimos 400 millones de años, el porcentaje de oxígeno en la atmósfera terrestre ha variado considerablemente, hasta alcanzar el 21 por ciento que tiene hoy.

Unos científicos del Museo Field de Chicago y la Royal Holloway (Universidad de Londres) han mostrado que la cantidad de carbón vegetal preservado en lo que en su día fueron turberas da una medida de cuánto oxígeno había en el pasado.

Hasta ahora, los científicos han confiado en modelos geoquímicos para estimar las concentraciones de oxígeno atmosférico. Sin embargo, coexisten varios modelos diferentes, cada uno con diferencias significativas, y no hay ninguna forma clara de resolver el conflicto entre ellos. Todos los modelos coinciden sin embargo en que hace unos 300 millones de años, a finales del Paleozoico, los niveles de oxígeno atmosférico eran mucho más altos que hoy. A estas concentraciones elevadas se las ha relacionado con el gigantismo de algunos grupos de animales, en particular los insectos. Algunos científicos piensan que tales concentraciones elevadas de oxígeno también pudieron haber permitido que los vertebrados se expandieran fuera del agua y colonizaran la tierra.

Estos niveles fueron una consecuencia directa de la expansión de los vegetales por tierra firme.

La concentración de oxígeno atmosférico está muy relacionada con la inflamabilidad, tal como subraya Ian J. Glasspool, del Departamento de Geología del Museo Field. A niveles por debajo del 15 por ciento, los incendios muy difícilmente podrían propagarse. Sin embargo, a niveles por encima del 25 por ciento, incluso las plantas húmedas podrían quemarse, mientras que a niveles de alrededor del 30 o el 35 por ciento, como los que se ha teorizado que hubo a fines del Paleozoico, los incendios habrían sido frecuentes y catastróficos.

Los autores del nuevo estudio, incluyendo al Profesor Andrew C. Scott de la universidad Royal Holloway, han mostrado que el carbón vegetal encontrado en el carbón mineral ha permanecido en concentraciones de aproximadamente entre el 4 y el 8 por ciento durante los últimos 50 millones de años, indicando ello que los niveles de oxígeno atmosférico eran muy similares a los del presente. Hubo, sin embargo, períodos en la historia de la Tierra en los que el porcentaje de carbón vegetal llegó a ser tan alto como un 70 por ciento. Esto indica niveles muy altos de oxígeno atmosférico que habrían promovido muchos incendios grandes y sumamente calientes. Estos intervalos incluyen los períodos Carbonífero y Pérmico, hace entre 320 y 250 millones de años, y la etapa media del Período Cretáceo, hace aproximadamente 100 millones de años.

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