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Navegando en los mares de Titán

14/10/2009 23:36 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Una de las mayores mayores aventuras en que se puede embarcar la NASA es lanzar un robot para que acuatizaría en un lago en Titán. El robot flotaría en un lago de Titán meciéndose bajo las olas y explorando el ambiente.

Al menos, es uno de los conceptos prometedores que varios investigadores han propuesto el objetivo: navegar en los hidrocarburos de Titán una nave alimentada por energía atómica.

Concepto triple de la misión Titan Saturn System Mission un orbitador, un globo y un vehículo de superficie

Titán, extrañamente se parece a la Tierra puesto que comparte aspectos del tiempo atmósferico que se dan en la Tierra, como viento, lluvia y lagos. La diferencia es que estos procesos tienen lugar a temperaturas gélidas en las que el metano y el etano reemplazan el agua líquida. El descubrimiento de multitud de lagos que salpican algunas regiones del planeta propicia este concepto de misión, que podría resultar un complemento o una alternativa a vehículos de descenso móviles o estacionarios que la NASA ha enviado hacia otros lugares.

"Tenemos el financiamiento para estudiar la posibilidad de enviar una cápsula a un lago de Titán", explicó Ellen Stofan, geóloga de Proxemy Research en Maryland. "Científicamente, es algo más allá de lo que suele hacerse."

El concepto puede resultar algo fantasiso, pero todavía debe esperar la selección final para una de las próximas misiones del programa Discovery. Pero puede implicar un empujón en el desarrollo técnico de un generador nuclear más potente.

Un módulo de descenso a un lago forma parte de la misión propuesta por la NASA Titan Saturn System Mission, un ambicioso plan que enviaría tres sondas, entre ellas un vehículo emplazado en un globo y un orbitador que explorarían Titán.

Titán invita al uso de misiones acuáticas al estar su hemisferio norte salpicado por multitud de lagos. Las temperaturas están en torno a -180º C y este ambiente es propicio para la fenómenos como la lluvia de metano para formar lagos en la superficie.

Esta es la imagen en color de la superficie de Titán que obtuvo la sonda Huygens de la ESA en enero de 2005. Se creyó en un principio que las piedras y rocas eran una mezcla de hielo y rocas. Los guijarros más cercanos son una mezcla de agua e hidrocarburos. Hay también evidencias de erosión en la base de estas piedras. Créditos: ESA/NASA/Universidad de Arizona

"Hace mucho frío, pero los desafíos tecnológicos no son tan grandes como pudiéramos pensar", explicó Stofan. "acuatizar es menos complicado que aterrzar."

Un acuatizaje con éxito necesita un buen lago candidato. Muchos de los miles de lagos de Titán alcanzan dimensiones de unos pocos kilómetros, pero dos de los lagos más grandes de la región boreal se extienden cientos de kilómetros y pueden compararse en tamaño a los Grandes Lagos de Norteamérica o al Mar Negro de Europa. Tanto Ligeia Mare como Kraken son objetivos que podemos alcanzar con gran fiabilidad", añadió Stofan.

La gruesa atmósfera de Titán también hace el descenso y el aterrizaje algo más sencillo que los módulos de descenso o rovers que viajan a Marte. La densa atmósfera de Titán es eficaz en el frenado de estos ingenios, en comparación con la ténue atmósfera marciana que complica el descenso. También el desafío tecnológico es menor que realizar cosas sin precedentes hasta ahora como aterrizar en la luna de Júpiter, o el emplear de posibles robots perforadores.

Esta imagen se compuso a partir de los datos de la misión Cassini. La imagen muestra lagos de hidrocarburos en la región polar norte de Titán. Crédito: NASA/JPL

La cápsula de descenso acuatica tiene una larga lista de objetivos científicos para ir más allá de la toma de imágenes del lago o el cielo. Estofan espera que pueda además medir la composición química del lago, medir la profundidad, estudiar el ciclo lago-atmósfera de intercambio de compuestos orgánicos. Un sonar incorporado podría incluso trazar un perfil del fondo del lago.

Todos los instrumentos necesarios necesitan energía, por lo que Stofan explica que los generadores nucleares son la mejor opción. La gruesa atmósfera de Titán y la poca intensidad de luz en órbita de Saturno hace inútiles a los paneles solares, aunque hayan sido muy eficaces en los rovers marcianos durante años. Tampoco unas baterías son una buena opción puesto que sólo proporcionarían energía durante unas pocas horas como mucho.

Los recientes generadores avanzados Advanced Stirling Radioisotope Generators (ASRGs), cuyo uso para las misiones de la clase Discovery ha sido recientemente aprobado. Los nuevos generadores de radioisótopos representan un salto adelante con respecto a la generación de dispositivos utilizados por Voyager o Cassini. Los Generadores Termoeléctricos de Radioisótopos (RTGs) que emplea la nave Cassini entre otras, utilizan el calor desprendido por la desintegración de elementos radioactivos para la generación de electricidad, en lugar de usar un reactor de fisión. Sin embargo, los ASRGs son más eficientes al usar un pistón para aprovechar el calor y generar electricidad por lo que necesitan sólo la cuarta parte de plutonio necesario, del que sería necesario en el caso de usar la antigua tecnología de los RTGs.

"Los ASRGs implican que una misión pase de meramente realizar una investigación científica a responder preguntas más profundas", resaltó Stofan.

Stofan ya se ha implicado con el Equipo del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins para guiar el proceso del desarrollo de la cápsula de descenso a traves de propuestas en fases. Ahora los investigadores deben esperar un posible anuncio a finales de año sobre la selección final de las misiones Discovery de la NASA.

Si la cápsula acuatiza en Titán algún día, su mastil portaría una cámara en lugar de una vela. Sin embargo, el viento y las corrientes empujarían a este ingenio flotante durante meses, aportando imágenes de este extraño mundo.

Fuente original Space.com

Publicad en Odisea cósmica


Sobre esta noticia

Autor:
Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
Fuente:
odiseacosmica.com
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Tipo:
Reportaje
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