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La NASA dispara un laser a un blanco movil a 400.000 km y acierta

27/09/2009 08:48 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

El equipo del Centro Espacial Goddard tiene realmente muy buena puntería. Desde el lanzamiento del Lunar Reconnaissance Orbiter, ha estado disparando un laser hasta un blanco del tamaño de un coche grande a 400.000 km viajando a casi 5800 kilómetros/hora

La NASA dispara un laser a un blanco movil a 400.000 km y acierta

El equipo del Centro Espacial Goddard tiene realmente muy buena puntería. Después de todo, desde el lanzamiento del Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), ha estado disparando un laser hasta un blanco del tamaño de un coche grande a 400.000 km de distancia viajando a casi 5800 kilómetros/hora. No se trata de buena suerte; lo hacen 28 veces por segundo.

Pero quizá incluso más impresionante es la precisión de la información que consigue el laser. El laser de Goddard es el primer esfuerzo de mediciones de láser que se extiende más allá de órbita baja de la Tierra, es capaz de medir la posición de LRO con una precisión de 10 cm. Las estaciones de microondas están rastreando también el LRO en comparación, tienen un margen de error de unos 20 m. La precisión que suministran los lasers a su vez permite que los investigadores conozcan exactamente dónde está la sonda en el espacio, un factor crítico para realizar mapas precisos de la superficie lunar.

La instalación de laser del Centro Espacial Goddards hace blanco en LRO 28 veces por segundo a 400, 000 km de distancia. LRO está en órbita lunar. Imagen: Tom Zagwodzki/Goddard Space Flight Center

Es los fundamentos en las medidas del laser son realmente muy simples. Un telescopio en la Tierra en Goddard dispara pulsos láser a través del espacio hasta la sonda LRO. Una vez que el láser llega, LRO hace un registro de cada contacto y lo devuelve al Tierra a través de su telemetría por radio. Después de eso, se utiliza la aritmética para calcular la distancia hasta el LRO basándose en cuanto tarda el pulso laser para llegar ahí.

Sin embargo, hacer blanco en LRO presenta múltiples desafíos. Algo similar a lo que tiene que realizar un mariscal de campo de fútbol americano (quaterback) para conectar con su receptor. Sin embargo el laser debe tener una precisión temporal mucho mayor; además el receptor láser de LRO está realizando un doble trabajo rastreando las señales de Goddard y las de láser de dos vías que está dirigido hacia la superficie lunar, los pulsos deben ser sincronizados de tal forma que los dos lasers no se interfieran. Un geofísico de la NASA compara esto con disparar a una moneda dando vueltas a una milla de distancia que golpearla repetidamente en el canto.

El equipo de Goddard tiene poco margen para el error. Después de viajar 400.000 km por el espacio, el láser tiene un ancho de 19 km y debe alcanzar a una sonda viajando a 5800 km/hora.

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Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
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