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El nacimiento de una luna en los anillos de Saturno

16/04/2014 22:50 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

La alteración visible en el borde exterior del anillo A de Saturno en esta imagen tomada por la sonda Cassini podría ser causada por un nuevo objeto que podría estar formándose en el interior de los anillos. NASA/JPL-Caltech/Space Science

Cuando miramos por nuestros telescopios no podemos más que imaginarnos las maravillas que encierra el sistema solar, pero para desvelar sus secretos hay que estar físicamente en las diferentes regiones que queremos estudiar. Y junto al más icónico mundo de nuestro entorno tenemos precisamente un explorador que poco a poco nos ha revelado los más enigmáticos secretos que nos escondía ese planeta llamado Saturno.

Ahora, la nave espacial Cassini nos ha mostrado algo que sería impensable haber descubierto, la formación de una nueva luna, un pequeño objeto helado dentro de los anillos de Saturno, un descubrimiento que nos puede proporcionar algunas pistas sobre la formación de las otras lunas del sistema.

Las imágenes fueron tomadas el 15 de abril 2013 y muestran una serie de alteraciones en el borde mismo del anillo A de Saturno. Una de estas perturbaciones es mucho más brillante que el polvo circundante, aproximadamente un 20 por ciento más brillante, un arco de unos 1.200 kilómetros de largo y 10 kilómetros de ancho. Los científicos también encontraron protuberancias inusuales en el perfil generalmente suave en el borde del anillo. Los científicos creen que el arco y las protuberancias son provocados por los efectos gravitacionales de un objeto cercano.

Pese a todo, no se espera que este objeto crezca mucho más, e incluso podría estar rompiéndose en estos momentos. Pero aunque finalmente desaparezca, el proceso de formación podría ayudarnos a descubrir como nacieron las heladas lunas de Saturno, incluyendo a Titán, un mundo envuelto por una densa atmosfera, o Encelado, una bola de hielo en la que se ha confirmado la existencia de un océano bajo su espesa corteza. Una de las teorías que señalan a su formación indica que estas lunas se podrían haber formado a partir de anillos mucho mas masivos hace mucho tiempo. También nos proporciona una idea de cómo podrían haberse formado la Tierra y otros planetas de nuestro sistema solar y habrían migrado hasta situarse lejos de nuestra estrella, el Sol.

"No hemos visto nada como esto antes", comento Carl Murray, de la Universidad Queen Mary de Londres, autor principal del informe. "Podríamos estar viendo el acto de nacimiento, donde este objeto se está alejando de los anillos y podría convertirse en una luna por propio derecho." El objeto, informalmente llamado Peggy, es demasiado pequeño para que pueda ser observado en las imágenes obtenidas, de momento.

Las estimaciones señalan que probablemente no tenga más de un kilometro de diámetro. EL tamaño de las lunas heladas de Saturno varía dependiendo de su proximidad al planeta, cuanto más alejada esta una luna, mas grande es. Muchas de las lunas de Saturno están compuestas principalmente de hielo, al igual que las partículas que forman los anillos de Saturno. Basándonos en estos datos, junto a otros indicios, recientemente se ha propuesto que las lunas heladas se formaron a partir de las partículas presentes en antiguos anillos mucho más masivos para, posteriormente, alejarse del planeta, fusionándose con otras lunas durante esta migración.

"Presenciar el posible nacimiento de una pequeña luna es un emocionante e inesperado evento", comento Linda Spilker, del Laboratorio de Propulsión a Chorro y científica del proyecto Cassini. Según Spilker, la órbita de Cassini la llevara hasta cerca del borde exterior del anillo A a finales de 2016, lo que nos brindara una nueva oportunidad de estudiar Peggy y tal vez incluso obtener una primera imagen de esta posible luna.

Es posible que el proceso de formación de la luna en el interior de los anillos de Saturno termine destrozando a Peggy. En la actualidad, los anillos de Saturno no tienen la suficiente masa como para dar lugar a la aparición de una nueva gran luna.

"La teoría sostiene que Saturno tenía hace mucho tiempo un sistema de anillos mucho más masivo capaz de dar a luz a las lunas más grandes", señalo Murray. "A medida que las lunas se fueron formando cerca de la orilla, agotaron el material de anillos y fueron evolucionando", así las primeras que aparecieron son ahora las lunas más grandes y las más lejanas.

Los detalles de las observaciones fueron publicadas en la web de la revista Icarus el 14 de abril de 2014.


Sobre esta noticia

Autor:
Eonhadico (607 noticias)
Fuente:
espacioprofundo.es
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Tipo:
Reportaje
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