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Minerales estratégicos: una excusa para el expolio del Tercer Mundo y para nuevas guerras

19/04/2010 12:32 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

La nueva estrategia de Obama y Putin respecto al desarme nuclear, y la crisis de Irán, plantea problemas en torno a los minerales raros. Ahora tenemos enfrentados en África a "mineros" norteamicanos, chinos y de países emergentes

Modificar las substancias es en diversas tradiciones folklóricas y hasta mitológicas gracias a los metalúrgicos, los mineros y los herreros, es una ciencia, que se parece a la alquimia, posee sus técnicas, sus métodos.... sus secretos.

La Tierra es mujer y concibe en sus entrañas metales y los mineros son los que asisten en el parto para subirlos a la superficie. Los herreros educan en ese sentido a los hijos de la Tierra. Se ocupan de su educación fundados en el mito de la "Terra Genetrix’ que forma en ella a los hombres y a los metales. Los herreros, los maestros del "fuego".

Así pues la Tierra engendra metales en medio de la oscuridad, por lo general y el cielo tiene también sus "piedras de luz" que a veces lanza a la tierra en forma de meteoritos.

La escritora Mircea Eliade compara a la Madre y al Padre a la idea de los cielos metálicos porque provienen de espacios interplanetarios, lo mismo que los aerolitos que vienen acompañados de fenómenos luminosos. La Kasba, en la Meca, que aparece rodeada de musulmanes en su peregrinaje para visitar la Piedra Negra entregada por el ángel Gabriel a Abraham.

Dioses y herreros unen sus trabajos en torno al fuego, del que se habla en los textos sagrados de todas las religiones. Los hombres fabricaban sus útiles imitando los modelos religiosos con una hábil combinación de lo humano y lo divino y utilizando el martillo, el fuego, el fuelle, la técnica más sofisticada...

Los metales, según quienes los trabajan, poseen su sexo, pues según una tradición oral el hierro es masculino y la plata, por ejemplo, femenino. El horno y la forma en que se operan las metamorfosis de los metales, otra vez según Mircea Eliade, tienen un poder de muerte y resurrección.

Desde que nació la Alquimia, teórica y práctica, y llegó a Occidente, los metales podrían contar la historia de la humanidad según el gramático Aimeric en su "Ars lectoria", que habla de los diferentes metales con una asombrosa exactitud.

La obra está en latín y así desfilan por ella "el Aurum-authentica", la "Argentum-hagiographa" o el "Plumbum-apocripha". Pero el hombre se ha infiltrado en la vida cósmica y hasta en la pureza del diamante o del oro, lo cual no lo dice Mircea Eliade, pero nos puede llevar a nuestra propia destrucción.

El mercado internacional de los metales

De los que se extraen y comercian en diversas zonas de la Tierra vamos a enumerar los más conocidos: el antimonio, la plata, el berilio, el cromo, el cobalto, el germanio (cuerpo simple parecido al bismuto) el litio, la alunita, el manganeso, el molibdeno, el niobio, el platino, la nafelita, el tántalo, el titanio, el tungsteno, el estroncio, el torio, el vanadio y el circonio.

Son más raros que el oro y el platino y no tan indispensables como el petróleo. Simples catalizadores de reacciones químicas o ingredientes complejos de aleaciones nuevas, entran en la preparación de éstas por sus cualidades excepcionales y su resistencia a la presión, a la tracción, a los choques y a las temperaturas extremas y por su impacto bélico en guerras recientes. Son los más caros por su rareza.

Por poner un ejemplo: el turborreactor de un avión tiene un 39 por ciento de metales corrientes y el resto se reparte entre el titanio (35%), el cromo (13%), el cobalto (11%), el niobio (1%) y ( 1%) de tántalo. Datos oficiales del 2007.

La carencia de esos metales puede ser grave y citamos a Alemania, por ejemplo, que necesita casi todos los metales citados para su industria y fue una de las mil excusas de Hitler en sus guerras. Sin embargo la realidad es que la guerra fue el medio para robar los metales que no tenía.

Una baja de entregas del 30% reduciría el producto nacional bruto en un 25% y causaría un desempleo de tres millones de trabajadores. Este ejemplo tan claro es difícil de encontrar con exactitud. Ya desde la guerra fría y antes se consideran como secreto de interés nacional las cifras que el más o menos hemos dado. Ahora el exceso de riqueza puede ser tan desastroso como la carencia de un metal estratégico. Véase el caso de George W. Bush.

Nueva Caledonia: la desgracia histórica de tener demasiados metales estratégicos

En el grupo de islas de la Melanesia, en el Pacífico, se halla Nueva Caledonia. James Cook fundó Nueva Gales del Sur y Nueva Caledonia. Era un típico explorador, que sus fundaciones bautizaban con nombres ingleses y las incorporaba más o menos a la corona imperial. Pero los franceses -más pragmáticos- la anexionaron a Francia en 1853, después de que los "nativos" (kanakos) mataron a varios marinos del barco "Almene". Una buena excusa: para imponer el orden y explotar la riqueza mineral níquel y cromo en especial.

Las tradiciones religiosas, la artesanía y la organización social fueron barridas por los colonizadores y los nativos, sin tierra, fueron confinados a las "reservas", antes casi que existieran americanos en el Far West para explotar ellos, los ‘ caldoches’ a fondo el inmenso tesoro que la tierra abrigaba.

Tras una rebelión armada de los kanakos, después de 1946 en vista de los beneficios que traía el negocio de los minerales, los franceses hicieron un retoque legalista, fue declarado "territorio francés de Ultramar", ya que el ser del campo aliado en la Guerra Mundial les daba esos derechos respecto a ‘ tierras desconocidas’ . Los ‘ caldoches’ (de origen europeo, generalmente francés) se hacían así dueños virtuales de las minas más ricas del mundo.

Los kanakos sufren discriminación en lo escolar, poseen solo un 10% de la tierra cultivable, son ricos en paro y sus campañas en pro de la descolonización y por sus tradiciones o identidad. Los ‘ caldoches’ son fieles a París y las riquezas en metales estratégicos que han hecho tras la terrible guerra de ocupación alemana de su país, una potencia mundial. Y ponemos este ejemplo porque es el más típico del machismo europeo frente lo que hoy se llaman ‘ países emergentes’ respecto a la estrategia internacional.

En diciembre de 1986 intervinieron las Naciones Unidas y la Asamblea General proclamó por 86 votos contra 24, el derecho del pueblo kanako a la autodeterminación y a la independencia. Cambió todo para no cambiar nada. El estatus del pueblo Kanako como otros tantos países que no estaban en el mapa sino el relativo a las riquezas minerales siguió siendo el mismo, en medio del Pacífico como tantos otros en África, América latina, y Asia.

Por otro lado están las necesidades enormes de Francia para la fabricación de armas ultramodernas y la búsqueda incluso de uranio y plutonio hizo que hasta ahora nadie haya oído hablar casi del pueblo de Nueva Caledonia.

Para París, Washington, Pekín, y Moscú, los intereses (comerciales) privan sobre todo lo demás. La cuestión de la identidad, no existe. Se esperaba que con Obama todo cambiaría pero la crisis de Irán va a ser una prueba de fuego lo mismo que para Putin y los suyos. Sin embargo, los científicos e ingenieros franceses han descubierto, en la región de Ariège, yacimientos importantes de tungsteno, que valen para el gobierno galo casi tanto como antaño el petróleo del Mar del Norte para Inglaterra. Hay cosas más valiosas en sí que los metales estratégicos, tales como el petróleo, el uranio, el oro y los diamantes, pero éstos se pueden importar. Del uranio ya hablaremos en texto aparte.

Estados Unidos, gran productor y consumidor

El pactolo (fuente de riqueza) de Estados Unidos es enorme, pero hoy claramente insuficiente especialmente para el Pentágono. Aunque Suráfrica es la potencia que más metales tiene y le es fiel, los Estados Unidos necesitan día a día de los minerales estratégicos de países del tercer mundo especialmente africanos.

Pero el problema no sería tal si los países con fuentes de esas riquezas comerciaran en un plano igualitario y abiertamente con otras carentes de ellas, sería otra cosa. Pero, por ejemplo, los Estados Unidos y Rusia practican más o menos abiertamente una política rígida de una casi explotación de los recursos estratégicos de los países emergentes.

Por lo tanto las frías relaciones entre los países de la Organización del Tratado de Asia y los del Tratado Atlántico Norte son la mejor muestra de la importancia de los metales estratégicos. Las Naciones Unidas y la Unión Europea son o tienen fama de una ineficacia comparable a la Sociedad de Naciones de los años treinta.

Hay tierras que se agotan y no dan más de sus entrañas, como el carbón en que un día Gran Bretaña fue una gran exportadora y hoy no aparece ni tan siquiera en la lista simplemente por agotamiento de sus minas, dato que lo aportaba el libro sobre recursos de energía de las Naciones Unidas en 1986. Y ese año hasta Alemania le superaba y no digamos Rusia, los Estados Unidos y Sudáfrica.

El caso de China quedaba aparte hasta hace 10 años pero ahora hay chinos altamente cualificados en todos los países de África y también en Europa. Las cosas nos llevan a un mundo que nuestros abuelos ni conocían ni imaginaban.

De todo eso se desprende la necesidad sobre todo de Europa y la de los países débiles energéticamente para importar metales (y minerales), pues una carencia total de ellos reduciría el producto nacional bruto, la ‘ inseguridad nacional’ , un desempleo aún mayor que el que estamos conociendo aquí y una crisis que por ejemplo tumbaría a las grandes potencias.

Estados Unidos es el país que más carencias tiene en relación con los metales estratégicos que necesita para su industria militar. Aquí pasamos revista a todos esos minerales

Históricamente hemos contemplado a países ricos en materias primas grandes y tienen sus altibajos. Si mal no recordamos en vísperas del armisticio de Corea, China Popular declaró a Occidente el embargo a sus exportaciones de tungsteno y antimonio. Los Estados Unidos cubrieron sus necesidades con la producción nacional, pero ese llamado "tesoro de guerra", que son las reservas, pero casi desaparecieron, por el concepto sui generis de ‘ seguridad nacional’ y un antiterrorismo ridículo generado por Bush con la ayuda íntima de Tony Blair, y otros.

Los japoneses han seguido más o menos el camino de los Estados Unidos en materia de exportaciones. Sus poderosas centrales de importación, como la "Sogo Shoshas", comercian con los metales estratégicos y su habilidad para disponer de reservas es proverbial, aunque ahora atraviesen grandes carencias.

Lo del uranio es una Guerra Internacional no declarada, en que los Estados Unidos y China van en cabeza, pero la crisis de Irán puede que les haga perder ésta lo mismo que a Rusia. Si estuviera Bush se inventaría una nueva guerra como la de Irak.

El caso del reciclaje de los metales preciosos

"Me pone nerviosa ver que están limpiando las calles", dice Hazel Prichard. Es lo que los barrenderos recogen en sus bolsas lo que hace que le hierva la sangre, porque entre los desperdicios de las calles hay trazas de platino, uno de los metales más raros y más caros del mundo.

Los convertidores catalíticos que mantienen los contaminantes de autos, camiones y colectivos en un nivel aceptable usan platino, y con los años se pierde lenta, pero constantemente, por los caños de escape. Prichard, geóloga de la Universidad de Cardiff, Gran Bretaña, advierte que anualmente se dispersan toneladas de ese material en las calles y las rutas, por lo que está buscando sitios en los que esté concentrado para recuperarlo. Uno de sus primeros blancos son los contenedores de las máquinas que limpian las calles.

El platino no sólo es un componente vital de los convertidores catalíticos, sino también de las celdas de combustible y sus existencias se están agotando. Si los 500 millones de autos en uso se reequiparan con celdas de combustible, las pérdidas operativas agotarían las fuentes de platino del mundo en 15 años.

A diferencia del petróleo o los diamantes, no existe una alternativa sintética para el platino. Pero no sólo el platino se está usando a un ritmo alarmante. Lo mismo ocurre con otros metales raros, como el indio, que se está gastando en cantidades sin precedente para hacer LCD para las pantallas planas de TV, y tantalio, para hacer dispositivos electrónicos compactos, como los teléfonos celulares. ¿Cuánto durarán las reservas de uranio en la era nuclear? Las reservas de elementos como el zinc, el cobre, el níquel y el fósforo, utilizado en los fertilizantes, se acabarán en un futuro cercano.

El consumo global de la mayoría de los metales preciosos no se conoce con certeza. Las compañías mineras guardan en secreto las cantidades existentes de metales raros, como el indio y el galio. Gobiernos e investigadores ahora se están dando cuenta de que podría haber un problema.

China entra de lleno en África para rivalizar con Europa y los Estados Unidos en todo

Desde 2006, los responsables chinos multiplican sus viajes a África. En enero, el ministro chino de Asuntos Exteriores estuvo en seis países para reforzar los lazos diplomáticos y económicos con ellos. En junio allá fue, el Primer Ministro Wen Jiabao en una gira contactando con políticos de diversas naciones. El 12 de enero de 2006, se publicó un documento sobre la política china respecto a África que causó el delirio en muchos africanos y produjo temblores en la Casa Blanca. La cooperación entre China y África en los planos político, económico, militar y cultural, estaban aseguradas. La primera Cumbre China-África fue el punto culminante.

Del 3 al 5 de noviembre de 2006 tuvo lugar la primera cumbre China-África. Calificada de acontecimiento histórico por Hu Jintao, esta toma de contacto fue la ocasión para Pekín de demostrar su interés por África y consolidar sus relaciones económicas con los 48 países participantes. Se terminó con una declaración conjunta y un nuevo plan de acción para el período 2007-2010. La idea de ‘ construir’ un nuevo tipo de asociación estratégica entre la China y África sobre la base de la igualdad política, la confianza mutua, la cooperación económica, y los intercambios ‘ culturales’ según Hu Jintao, iba a cambiar África. Y en parte África se constituyó en un serio rival para América... en todo, pero también en materias primas. El volumen de intercambios comerciales entre China y África triplicó hasta alcanzar los cien mil millones de dólares para el 2010.

El equipo dirigido por Armin Reller, de la Universidad de Augsburg, Alemania, afirma que tenemos indio para diez años. La escasez podría reflejarse en su precio, ya que en 2003, el kilo se vendía a unos 60 dólares; en 2007, el precio del kilo llegó a 1000 dólares y ahora se ha disparado.

Los geólogos europeos calcularon los costos de nuevas tecnologías según los materiales que utilizan. Coincidieron en que el ascendente nivel de vida de una población creciente demanda como nunca antes materiales de los que sólo la Tierra puede proveernos.

Es más: las limitaciones de materia prima podrían indicar que no vale la pena desarrollar ciertas tecnologías. Por ejemplo, el galio se usa para fabricar un material semiconductor en el corazón de celdas solares que prometen ser el doble de eficientes que las convencionales. Un reciente informe concluye que las reservas actuales no permitirían una contribución sustancial de esas celdas a la futura oferta de energía solar.

Y otros cálculos dan resultados alarmantes: sin un mayor reciclaje, el antimonio, presente en los materiales aislantes, se acabará en 15 años; la plata, en diez, y el indio, en cinco. Más estimaciones indican que el zinc podría terminarse en 2037 y el terbio, que se usa en las lámparas fluorescentes, podría terminarse en 2012.

Sin embargo, nuestra avidez por los metales y los minerales podría no seguir creciendo indefinidamente. Cuando el equipo dirigido por Tom Graedel, de la Universidad de Yale, analizó el consumo de hierro, uno de los metales más abundantes del planeta, encontró que en los Estados Unidos dicho consumo se había estabilizado per cápita alrededor de 1980.

¿Qué se puede hacer? Reducir los desperdicios, encontrar sustitutos cuando sea posible y reciclar el resto. Prichard y Lynne Macaskie, de la Universidad de Birmingham, descubrieron que el platino constituye 1, 5 partes por millón de la tierra en las calles y las rutas. Ahora, están buscando el mayor depósito urbano existente para aplicar un proceso bacterial que extraería el platino del polvo.

Las ciudades son depósitos de metales que se podrían reciclar. Reemplazar con plástico el cobre de los caños de agua liberaría enormes cantidades para otros usos. Las soluciones podrían tener que ser drásticas, pero, como dice Graedel en Proceedings of the National Academy of Sciences, "las existencias de varios metales parecen ser inadecuadas para sostener la calidad de vida del mundo desarrollado para todos los habitantes del planeta con la tecnología contemporánea". Y cuando los recursos escasean, es que el conflicto incluso armado no está muy lejos...

Los metales de los que habla Hazle Prichard ? en su excelente reportaje ? son los que se incluyen generalmente en el grupo platino.

Helos aquí:

El paladio, el iridio, el rodio, el rutenio y el osmio. Éstos son imprescindibles para la refinación del petróleo y la fabricación del ácido nítrico como materia prima para la producción de fertilizantes y explosivos a partir del nitrato de amonio.

El platino, también se aplica en la fabricación de vasijas de laboratorio, empastes dentales, en traumatología como clavos óseos, en la industria eléctrica y la joyería.

El paladio, además se usa en la purificación del hidrógeno por difusión y el recubrimiento de la porcelana para darle color y brillo metálico. Su precio está por los 500 dólares la onza.

El iridio, por ser más duro que el platino también se usa en la fabricación de plumas estilográficas, se cotiza en más o menos como el anterior. En el mercado internacional.

El rodio, por su alto punto de fusión se utiliza en la fabricación de alambres del termopar de platino para medir temperaturas hasta de 1640°C, también se aplica en el electroplateado para obtener superficies duras, resistentes al desgaste y permanentemente brillantes. Este metal tiene la más alta cotización de su grupo con precios que se acercan a los 2000 dólares la onza.

El rutenio, por ser el más duro de los metales de su grupo se utiliza en aleaciones con el platino y los metales de este grupo, pero tiene la desventaja de ser muy volátil y venenoso. En cambio tiene la más baja cotización de este grupo a 160 dólares la onza.

El uranio, es la materia prima más codiciada hoy para la obtención de energía nuclear que tiene muchas aplicaciones en la industria bélica como hemos visto lamentablemente en los Balcanes en la guerra de Irak. También se usa con fines pacíficos, especialmente en medicina.

A partir del uranio se obtienen los elementos transuránicos, entre los más pesados se obtienen: el plutonio, americio, curio, berkelio y californio. En el mercado internacional tiene oscilaciones de precios que no coinciden con lo que se calcula y publica oficialmente.

La geología de los metales estratégicos, es complicada, muy diversa y con derroteros falsos y engañosos, capaces de crear falsas expectativas en los inversionistas; especialmente en aquellos explotados, como producto principal, como el titanio, uranio, cromo, manganeso y tungsteno que son erráticos, aparentemente abundantes, pero con ocurrencias muy superficiales. Australia sin embargo, los posee todos y ahora con la crisis de Irán ha prometido a Obama reactivar viejas minas tales como Broken Hill, Jabiluka y y Kakadu en el caso de que lo necesite con urgencia.

En cambio los obtenidos como producto secundario de la segregación metalúrgica de los metales no ferrosos; como el antimonio, que se obtiene como producto secundario de la explotación de la plata y el plomo, el cadmio y el indio de la metalurgia del zinc; el bismuto, el selenio y el teluro de los barros y residuos de la metalurgia del cobre; sus ocurrencias están ligadas a estos metales, con una geología de mayor certeza.


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