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MESSENGER proporciona el mejor retrato de Mercurio hasta ahora

04/11/2009 01:06 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Incluso aunque es la sonda espacial MESSENGER experimentó un comportamiento anómalo durante su tercer y último sobrevuelo de Mercurio el pasado 29 de septiembre, los científicos todavía están contentos y sorprendidos por los datos obtenidos. Durante el tercer sobrevuelo la sonda entró en modo seguro, desconectándose temporalmente debido a un apagón de su sistema eléctrico sucedido durante el eclipse solar previo en su aproximación planeta, por lo que tan sólo la mitad de las observaciones esperadas pudieron realizarse. Sin embargo, con los nuevos datos (combinados con observaciones de los dos sobrevuelos anteriores) aportan una visión casi completa de la superficie de Mercurio y ofrecen nuevos e inesperados descubrimientos. "Aunque la región observada por primera vez por la sonda fue el de menos de 400 km alrededor del Ecuador, las nuevas imágenes nos recuerdan que Mercurio continúa deparando sorpresas", explicó el investigador principal Sean Solomon.

Esta vista de color resaltado fue creada con una técnica estadística que resalta las sutiles variaciones de color observadas por los 11 filtros de la cámara de gran angular de MESSENGER y que a menudo se relacionan con la oposición. Crédito: NASA, Applied Physics Lab

El aspecto más importante del tercer sobrevuelo fue una asistencia gravitatoria crítica que la sonda necesitaba para obtener su trayectoria para entrar en órbita de Mercurio en 2011. Además, las cámaras de la nave y sus instrumentos captaron imágenes en alta resolución y en color desvelando otro 6% del planeta que nunca había podido observarse desde cerca.

Mapa de Mercurio después del tercer sobrevuelo de MESSENGER. Crédito: NASA, Applied Physics Lab

Solomon dijo hoy en la conferencia de prensa que todos los datos reunidos hasta ahora de Mercurio son tan sólo en los primeros capítulos de una novela; hemos aprendido mucho, pero todavía queda la mayor parte de la historia. MESSENGER ha fotografiado aproximadamente el 98% de la superficie de Mercurio. Después de que la sonda entre en órbita alrededor del planeta, podremos explorar las regiones polares, que hasta ahora son las únicas zonas que quedan por observar.

Durante el tercer sobrevuelo pudieron observarse nuevos relieves, como una región con una mancha brillante que rodea una depresión irregular, cuyo origen se sospecha que es volcánico. Otras imágenes revelaron una cuenca de impacto con doble anillo de aproximadamente 300 km de diámetro. La cuenca es similar a un accidente que los científicos llaman la cuenca Raditladi, que pudo verse durante el primer sobrevuelos de la sonda sobre Mercurio en enero del 2008.

Esta espectacular cuenca de 290 km de diámetro fue vista en detalle por primera vez que el tercer sobrevuelo de Mercurio y muestra un asombroso parecido con la cuenca Raditladi basin, observada durante el primer sobrevuelo.

"Esta cuenca con doble anillo, vista en detalle por primera vez, está notablemente bien preservada", explicó Brett Denevi, miembro del equipo de imagen de la sonda e investigador de la Universidad de Arizona State en Tempe. "Un parecido a Raditladi es su edad, que ha sido estimada en aproximadamente mil millones de años. Este edad resulta ser pequeña para una cuenca del impacto, ya que la mayoría de las cuencas tienen alrededor de cuatro veces o más esa edad. El lecho interno de esta cuenca es incluso más joven que la propia cuenca y difiere en color de sus alrededores. Puede que hayamos encontrado el material volcánico más joven de Mercurio."

Uno de los instrumentos de la sonda a desarrolló sus observaciones más extensas hasta la fecha de la exosfera de Mercurio, una atmósfera muy tenue, durante este último encuentro. El sobrevuelo permitió las primeras exploraciones detalladas de los polos de Mercurio. La nave ha comenzado a revelar también cómo varía la atmósfera con su distancia al Sol.

Comparación de sodio neutro observado durante el segundo y tercer sobrevuelo de MESSENGER

"Una impactante ilustración de lo que llamamos 'efectos estacionales'' en la exosfera de Mercurio es que la cola de sodio neutro, tan prominente en los dos primeros sobrevuelos, era de 10 a 20 veces menos intensa en emisión, y significativamente reducida en extensión", explicó el científico Ron Vervack, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory, en in Laurel, Md. "Está diferencia encontrada se relaciona con las variaciones esperadas de la presión por radiación solar, puesto que Mercurio se mueve a lo largo de su órbita y demuestra por qué la exosfera de Mercurio es una de las más dinámicas del sistema solar."

Las observaciones mostraron también que el calcio y el magnesio muestran diferentes cambios estacionales que el sodio. El estudio de los cambios estacionales de los componentes exosféricos durante la fase de misión aportará información clave sobre la importancia relativa de los procesos que los generan, sostienen y modifican la atmósfera de Mercurio.

Vista esquemática del interior de Mercurio. En la imagen vemos su gran núcleo rico en hierro, que constituye al menos el 60% de la masa del planeta.

El tercer sobrevuelo también reveló nueva información sobre la abundancia de hierro y titanio es la superficie de Mercurio. Observaciones anteriores desde la Tierra y desde el espacio mostraron que la superficie de Mercurio tenía una concentración de hierro en los silicatos muy baja, datos que llevaron a pensar que la corteza del planeta es en general baja en hierro.

"Ahora conocemos que la superficie de Mercurio tiene una concentración promedio en hierro más alta de lo esperado, similar a la algunos basaltos de los mares lunares", explicó David Lawrence, otro científico de la misión.

La sonda ha completado casi tres cuartas partes de su viaje de 7800 millones de kilómetros hasta entrar en órbita de Mercurio. El viaje entero incluye más de 15 órbitas en torno al Sol. Además de sobrevolar Mercurio, la sonda MESSENGER sobrevoló la Tierra en agosto de 2005 y Venus en octubre de 2006 y julio de 2007.

Fuente original NASA

Publicado en Odisea cósmica


Sobre esta noticia

Autor:
Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
Fuente:
odiseacosmica.com
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Tipo:
Reportaje
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