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INDAGANDO SOBRE EL PASADO REMOTO A PARTIR DE FOSILES MICROBIANOS

14/06/2010 11:51 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Una de las maneras que tienen los geobiólogos de intentar averiguar detalles sobre las células de hace tres mil millones de años es a través del estudio de las colonias microbianas con forma de alfombrilla, esas capas pegajosas de bacterias que crecen sobre todo en las superficies húmedas, y que van acumulando suciedad y minerales que se cristalizan con el paso del tiempo. A la larga, las bacterias se petrifican justo debajo del material cristalizado, y de esta forma registran su historia dentro de los esqueletos cristalinos. Conocidas como estromatolitos, estas formaciones rocosas en capas se consideran los fósiles más antiguos de la Tierra.

Descifrar las pocas pistas acerca de esta antigua vida bacteriana que aparecen en estas rocas casi siempre mal conservadas ha sido siempre una tarea difícil. Pero quizás ahora resulte más fácil, gracias a que unos investigadores de la Academia Rusa de Ciencias y del departamento de ciencias terrestres, atmosféricas y planetarias del MIT (Estados Unidos) han encontrado una manera de obtener nueva información sobre los fósiles. En concreto, han vinculado la fotosíntesis al espaciado uniforme entre los miles de pequeños conos que salpican la superficie de las "alfombras" microbianas generadoras de los estromatolitos, un patrón que también aparece en los estromatolitos que tienen 2.800 millones de años.

El autor principal de la investigación, Alexander Petroff, así como sus colaboradores, entre ellos Daniel Rothman y Tanja Bosak, sugieren que el espaciado característico entre los conos vecinos que aparece en las alfombras microbianas actuales y los estromatolitos cónicos que forman, es el resultado de la competición diaria por los nutrientes entre colonias vecinas.

Hasta ahora, nadie había explorado el espaciado que aparece entre los diminutos conos existentes en las alfombras microbianas y los estromatolitos cónicos formados en las aguas termales del Parque Nacional de Yellowstone, y en otros lugares del mundo.

Además de ayudar a los científicos a establecer una fecha más precisa de cuándo comenzó la fotosíntesis, la investigación aporta una nueva técnica para la interpretación de los patrones presentes en estos fósiles antiguos. Por ejemplo, mediante el análisis de la longitud de los patrones triangulares existentes en un estromatolito antiguo, los geólogos pueden inferir más detalles sobre el entorno en el que la alfombra microbiana vivió, incluyendo si lo hizo en aguas tranquilas o bien turbulentas.

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