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La hormiga (ecológica) contra el elefante voraz que se come las acacias de las sabanas de Kenia

13/12/2010 12:15 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

En Kenia se salvó el elefante de la extinción pero ahora se ha vuelto depredador de la sabana. Tiene un enemigo: la hormiga de las acacias que evita el desastre de los ecosistemas

A veces el tamaño no importa. Como dijo el célebre economista Dr. E. F. Schumacher hace años: "lo pequeño es hermoso". No dijo nada de lo grande. Un nuevo informe publicado recientemente en línea por la revista ‘ Current Biology’ , una publicación de "Cell press" (prensa de la célula), demuestra que las insignificantes hormigas pueden ser la mejor defensa contra la voracidad de los elefantes africanos.

La hormiga se ha convertido en uno de los insectos clave para ayudar a salvar las sabanas de Kenia. El insecto es el guardián de algunas especies de acacia, árbol muy importante en los ecosistemas de las sabanas... Sin sus guardaespaldas, disfrazados de insectos, esos árboles en áreas muy transitadas por tropeles de elefantes, simplemente podrían desaparecer.

Existen en el mundo unas 300.000 especies de acacias, de las cuales casi 1.000 provienen de Australia. Son árboles fijadores de nitrógeno que contribuyen a fertilizar el suelo y a crear buenas condiciones para el desarrollo de otras plantas. En la sabana africana, son indispensables. Allí tienen muchos enemigos, pero el nº 1 es el elefante que es voraz y sibarita. Y el nº 2 la jirafa, en la que las hormigas no tienen influencia. Pero el enemigo implacable del nº 1, es la hormiga. Lo explicamos con detalle.

La Lucha de David contra Goliat

Es ese tipo de lucha de la historia bíblica, en que estos insectos se enfrentan a los "goliat" que son los paquidermos, esos enormes herbívoros, y David sin usar la onda, los vencen. ‘ La protección de los árboles tiene un impacto importante sobre la vida y cualidades de los ecosistemas de las sabanas en que viven", dijo Todd Palmer de la Mpala Centro de Investigación en Kenya y la Universidad de Florida. En las palabras del famoso biólogo E. O Wilson: "Este es otro ejemplo de cómo las pequeñas cosas pueden manejar el mundo’ . El biólogo está de acuerdo con el sabio Schumacher. Merecían los dos científicos con un enjambre de hormigas haber estado presentes en la Cumbre de Cancún.

Los resultados indican que las hormigas diminutas se encuentran entre los principales actores de la supervivencia de ciertas acacias, de acuerdo con Palmer y su colega Jacob Goheen, ahora en la Universidad de Wyoming.

Goheen y Palmer fueron a África para estudiar el tema, en el cuadro general del salvataje de las sabanas, de tantos depredadores. En seguida se dieron cuenta de que una especie de acacia (Acacia Drepanolobium), que alberga a enjambres de hormigas, no parecía ser molestada en absoluto por los elefantes. De hecho los elefantes se apartaban de esa especie, y de otros árboles poblados por las hormigas. Aunque no tenían inconveniente en comer hojas de la especie "Acacia Mellifera", en que las hormigas no anidan...

Ahora bien, las hormigas de la acacia, son muy especiales. Se dijera que algunas plantas ‘ contratan’ a un ejército para servirles como ‘ guardaespaldas’ y muchas contratan a hormigas. A cambio de esto, las acacias proveen de néctar a las éstas. Las hormigas protegen a la planta al atacar a cualquier cosa que pueda ser peligrosa para ellas, desde otros pequeños insectos perjudiciales hasta herbívoros grandes-paquidermos- que intenten comer a la planta. La Acacia es el ejemplo más popular de una asociación ‘ planta-hormiga’ . El grupo de hormigas de la acacia de África y América tropical provee a las hormigas de todo lo que necesitan. En sus ramas retoñan espinas gruesas y vacías, las cuales brindan hogares ideales para las hormigas. Las Acacias también producen néctar en la base de sus hojas, y pequeñas gotas de aceite y proteínas llamadas cuerpos de Beltian.

Las hormigas de la Acacia son altamente agresivas más que las hormigas normales, matando insectos que aterrizan sobre la acacia, y propinando mordidas dolorosas sobre los herbívoros grandes, como los elefantes... Estas hormigas incluso mastican las plantas que retoñan dentro de ella y cualquier enredadera que crezca allí. Esto es vital, ya que las Acacias requieren directamente la luz del sol. El 25% de la colonia de las hormigas está constantemente en la Acacia, día y noche, patrullando y limpiando la planta de esporas fungales, telas de araña, y polvo.

A diferencia que otras plantas, la Acacia no posee ninguna defensa química, dependiendo completamente de sus hormigas guardaespaldas. Como un experimento de su eficacia, un año, los científicos removieron las hormigas de una zona de plantas de Acacia, bien delimitada. Tomaron fotos por satélite para comprobar su experimento, antes y después. La planta sufrió horriblemente de los ataques de sus enemigos los insectos menores habituales y de animales vertebrados, especialmente el paquidermo. De las acacias del experimento, murió en ese año el 76%. Con el beneficio de las hormigas, las Acacias viven alrededor de veinte años. A la recíproca, las hormigas no pueden sobrevivir sin el regalo de la Acacia de refugio y comida.

El número de elefantes de Kenia ha duplicado en esta década

Eso llevó a Palmer a decir: ‘ Pienso o pensamos que es un fenómeno realmente interesante, porque a menudo vemos elefantes que se alimentan de la ‘ Acacia Mellifera’ y de otras especies de árboles libres de hormigas, porque no anidan en ellas’ . ‘ De hecho, el número de elefantes en la meseta central de Kenya se ha multiplicado en la última década y es lo suficientemente numeroso para amenazar a los bosques. Hemos visto muchos árboles severamente dañados o tumbados por los elefantes, tras o antes de devorar parte de sus hojas’ .

Biólogos de varias universidades estudian en Kenia la importancia de las hormigas como protectoras de las acacias contra los rebaños de elefantes. "Lo pequeño es hermoso"

Es decir que el tiempo en que las hormigas estuvieron ausentes de las ‘ Acacia Depranoobium’ , los elefantes comieron y devastaron todas las acacias. Lo que probó que los paquidermos arrasaban con todo este tipo de árbol, en ausencia de hormigas. Incluyeron uno de sus platos favoritos la "Acacia Drepanolobium". "Cuando en cualquiera de las especies de árboles había hormigas, los elefantes evitaban esos árboles como un niño evita el brócoli", dijo Palmer.

Un misterio de las sabanas de Kenia, resuelto

"Habíamos resuelto un misterio de las sabanas de África. Ahora sabemos que un enjambre de hormigas que pesan alrededor de cinco miligramos cada una pueden y protegen los árboles de animales que son alrededor de un millón de veces más masivos’ . Dijo Palmer.

Al parecer, la larga trompa de un elefante es su Talón de Aquiles. La parte exterior de la trompa puede ser dura y rugosa, pero la interior es extremadamente sensible y cargada de terminaciones nerviosas. Palmer añadió: "Parece que a los elefantes no les gusta o más bien aborrecen el sentir a las hormigas militantes pululando por el interior de sus trompas, y yo no puedo decir que los culpo", agregó Palmer.

En cambio, las hormigas no ofrecen mucha protección contra las jirafas, aunque se paseen por su larga y enorme lengua para ir a parar a su estómago. Probablemente es que esa lengua es durísima para poder seccionar las hojas con sus ramas y anular a los insectos que haya en ellas (incluidas las hormigas) y luego tragárselo todo.

Los resultados del descubrimiento en un cuadro más amplio, dicen los científicos, tienen en cuenta la gran densidad de paquidermos que comen los árboles porque no tienen otra cosa. Hay muchos elefantes, por lo menos en Kenia, que amenazan las zonas boscosas de las sabanas. Ahora lo que hacen falta son pastizales abiertos que alternen con el bosque. "Claro que tenemos ahora más en cuenta a lo que llamamos "insectos-guardaespaldas", para un futro inmediato si queremos salvaguardar la sabana de África. Estudiaremos la forma de ‘ contratar’ más hormigas que podrían evitar en mucho ese tipo de deterioro de la sabana, a largo plazo’ .

Lo que, los investigadores han demostrado es que un solo insecto, la hormiga, con su presencia, ahuyenta al elefante. Punto. Ahora hay que estudiar mejor todo tipo de insectos, hasta los más diminutos, si se quiere progresar por ese camino.

Debido a que la cubierta arbórea regula una serie de procesos de los ecosistemas, incluido el almacenamiento de carbono, los intervalos de fuego, la dinámica de la cadena alimenticia, los ciclos de nutrientes, y las relaciones suelo-agua en ese clima y otros, los animales, incluso invertebrados, ejercen poderosos efectos indirectos a escalas espaciales y temporales en el planeta tierra.

Los elefantes y otros mamíferos cuya disminución ha sido crónica en África, presentan carencias en algunos hábitats y exceso en otros. La identificación de las consecuencias ecológicas del cambio de clima, sigue siendo un reto importante para los administradores de la fauna silvestre en todo el continente africano. De ahí la preocupación de nuestra web en temas aparentemente triviales.

Lo que, los científicos consigan demostrar no sólo incluye a los animales, importa todo lo que alienta vida bajo el sol. Un solo insecto, la hormiga, que con su presencia, ahuyenta al elefante cuando se convierte en depredador, nos interesa. La defensa del elefante-víctima de los "Braconniers" (cazadores furtivos armados) que lo cazan para quitarle el cuerno, en varios parques de África, nos interesa. El régimen de lluvias sobre los ecosistemas y la sequía también.

Es por eso que el biólogo norteamericano Todd Palmer, en un largo trabajo que ha editado la Universidad de Wyoming, ha dicho: "Esta es la historia de David contra Goliat", lo cual, formulado por el Dr. E. F. Schumacher se traducía años ha en "lo pequeño es hermoso". En eso creemos y así se progresará como, esta vez en Cancún.


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