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Nuevos hallazgos sobre la historia evolutiva de la zarigüeya

25/01/2010 11:00 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Un nuevo estudio rastrea la evolución de la zarigüeya moderna, remontándose hasta la extinción de los dinosaurios, y ofrece evidencias a favor de la teoría de que América del Norte es el lugar de origen de todos los marsupiales vivientes.

El estudio muestra que cierta familia de marsupiales conocida por sus fósiles encontrados principalmente en América del Norte y Eurasia, es un grupo hermano de todas las zarigüeyas vivientes.

Basándose en las evidencias fósiles del cráneo y dos esqueletos, el equipo de Jonathan Bloch (del Museo de Historia Natural de Florida, dependiente de la Universidad de Florida), Inés Horovitz (Universidad de California en Los Ángeles), Thomas Martin (Universidad de Bonn, Alemania), Sandrine Ladeveze y Marcelo Sánchez-Villagra (Universidad de Zúrich, Suiza), y Cornelia Kurz (Museo de Historia Natural en Kassel, Alemania), ha llegado a la conclusión de que la escisión evolutiva entre el antepasado de las zarigüeyas y el antepasado de todos los otros marsupiales vivientes ocurrió, como mínimo, hace 65 millones de años.

Los marsupiales emigraron entre Norteamérica y Sudamérica hasta que los dos continentes se separaron después del final del Período Cretácico. Los marsupiales en Sudamérica se diversificaron y emigraron también hacia la Antártida y Australia, las cuales en esa época todavía estaban conectadas.

Los marsupiales norteamericanos se extinguieron durante el Mioceno temprano, hace aproximadamente 20 millones de años. Pero después de que el Istmo de Panamá apareció para reconectar a Norteamérica y Sudamérica hace 3 millones de años, dos especies de marsupiales regresaron a América del Norte: la zarigüeya Didelphis virginiana, una residente hoy común en el sudeste, y la zarigüeya Didelphis marsupialis, que vive tan al norte como México.

El estudio describe una nueva especie, Mimoperadectes houdei, gracias a un cráneo fósil relativamente completo. La exploración del cráneo mediante tomografía computerizada de alta resolución dio a los investigadores una gran cantidad de información sobre la anatomía interna del animal. La oreja, en particular, ofrece a los científicos una importante información sobre la anatomía del cráneo, así como pistas sobre la locomoción del animal.

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