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EXPLORANDO EL ORIGEN DE LOS SUPERVOLCANES OCEANICOS

20/05/2010 11:14 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Los supervolcanes han sido culpados de múltiples extinciones masivas en la historia de la Tierra, pero no se conoce la causa de sus enormes erupciones. A pesar de su impacto global, los mecanismos de preparación y activación de las erupciones han carecido de explicación. Nuevos datos obtenidos durante una expedición reciente del programa IODP en el Océano Pacífico podrían brindar ahora algunas pistas para desentrañar este misterio.

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William Sager, de la Universidad A& M de Texas, codirigió la expedición junto con Takashi Sano del Museo Nacional de Naturaleza y Ciencia en Tokio, Japón.

Para explorar los orígenes de estos volcanes gigantes del lecho marino, los científicos taladraron en una extensa cadena montañosa volcánica submarina de 145 millones de años de edad, frente a la costa de Japón. Ubicada a 1.500 kilómetros al este de ese país, esa cordillera submarina tiene aproximadamente el tamaño de California.

Los supervolcanes emitieron grandes cantidades de gases y partículas a la atmósfera y repavimentaron el lecho oceánico. ¿El resultado? Pérdida de especies, incremento de gases de efecto invernadero en la atmósfera y cambios en la circulación oceánica.

Esta cadena montañosa submarina es uno de los supervolcanes más grandes del mundo: La parte superior está a tres kilómetros y medio por debajo de la superficie marítima, mientras que su base yace aproximadamente a seis kilómetros por debajo de la superficie del mar.

La cordillera está compuesta por capas de lava endurecida, con flujos de lava individuales de hasta 23 metros de espesor.

En la Tierra hay cerca de una docena de supervolcanes; algunos en la superficie terrestre y otros en el fondo del océano. A los que se encuentran en el lecho marino a menudo se les llama mesetas oceánicas.

Las opiniones actuales de los científicos están en la línea de que estos supervolcanes fueron originados por erupciones en un período de algunos millones de años o menos, lo que implica una velocidad notablemente rápida para el ritmo geológico habitual.

Cada uno de estos supervolcanes produjo varios millones de kilómetros cúbicos de lava, empequeñeciendo al volumen de lava producido por los volcanes más grandes de la actualidad en lugares como Hawái.

Los sedimentos y microfósiles recolectados durante la expedición indican que algunas partes de la cordillera submarina estuvieron durante una época a nivel del mar o por encima, y formaron un archipiélago en el período Cretáceo (hace cerca de 145 millones de años).

Los estudios de laboratorio efectuados a bordo del barco muestran que gran parte de la lava brotó rápidamente, y que la cordillera se formó en el ecuador o cerca de él.

Los datos adquiridos durante esta expedición, y los análisis posteriores, ayudarán a los científicos a solucionar el debate, que ya dura medio siglo, en torno al origen y naturaleza de las grandes mesetas oceánicas.

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