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Primera evidencia de impacto de asteroides sobre un púlsar

20/02/2014 07:30 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

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Asteroide roto debido a la fuerza de gravedad de una enana blanca (JPL-Caltech/NASA)

Que los asteroides suponen un peligro para la vida en nuestro planeta es algo ya sobradamente conocido, pero que estos también caigan sobre la superficie de las estrellas no suele ser un tema que llame demasiado la atención.

Ahora, un equipo de astrónomos se ha topado con evidencias de que una pequeña estrella, bautizada como PSR J0738-4042 y se encuentra a 37.000 años luz de la Tierra en la constelación de Puppis, es golpeada continuamente por estas rocas espaciales.

‘Una de estas rocas parece haber tenido una masa de alrededor de mil millones de toneladas’, señalo un astrónomo del CSIRO y miembro del equipo de investigación del Dr. Ryan Shannon.

El ambiente alrededor de esta estrella es especialmente duro, lleno de radiación y violentos vientos de las partículas altamente cargadas.

‘Si un objeto rocoso de gran tamaño se puede formar aquí, los planetas podrían formarse alrededor de cualquier estrella. Eso es emocionante’, comento el Dr. Shannon.

Esta estrella es en realidad un púlsar que emite un haz de ondas de radio. A medida que gira, sus emisiones legan hasta la tierra como si de un flash cósmico se tratase.

En 2008 el Dr. Shannon y un colega predijeron cómo un asteroide que impactaría sobre un pulsar podría afectarlo. De esta forma, estos asteroides alterarían la velocidad de giro del cadáver estelar ralentizándolo, algo que podríamos medir claramente desde la Tierra. ‘Eso es exactamente lo que vemos en este caso’, comento el Dr. Shannon.

‘Creemos que haz de radio del púlsar electrocuta el asteroide, vaporizándole. Pero las partículas vaporizadas están cargadas eléctricamente y alteran ligeramente el proceso que crea el haz del púlsar. ‘

Los asteroides alrededor de un pulsar podrían formarse gracias al material que lo rodea y que son los restos del sistema tras la explosión de la estrella en explosión que formó el propio púlsar. El material lanzado por la explosión podría replegarse hacia el púlsar formando un disco de escombros.

Este tipo de discos protoplanetaríos se han encontrado ya en otro púlsar, denominado J0146 +61 y, según Paul Brook, estudiante de la Universidad de Oxford y CSIRO, podría proporcionar las ‘semillas’ que se convertirán en asteroides más grandes. Brook dirigió el estudio de PSR J0738-4042.

EL trabajo ha sido publicado en la revista Astrophysical Journal Letters y puedes encontrarlo en dx.doi.org/10.1088/2041-8205/780/2/L31


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espacioprofundo.es
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