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LA EVIDENCIA MAS ANTIGUA DEL LINAJE DE LOS DINOSAURIOS

05/11/2010 11:04 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

La evidencia más antigua del linaje de los dinosaurios sobre la que se tiene noticia, concretamente un conjunto de huellas fosilizadas en Polonia, ha sido objeto de un meticuloso análisis, cuyos resultados acaban de ser presentados.

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Uno o dos millones de años después de la extinción masiva del Pérmico-Triásico, ya existía un miembro de ese linaje. Un ejemplar de esa especie, caracterizada entre otras cosas por un tamaño corporal inferior al de un gato doméstico, caminó por el barro fino de un terreno en lo que hoy es Polonia. Este conjunto de huellas fosilizadas demuestra que los parientes más cercanos de los dinosaurios ya existían entre 5 y 9 millones de años antes de lo que sugerían los esqueletos fosilizados más antiguos examinados anteriormente.

Los primos más cercanos de los dinosaurios surgieron inmediatamente después de la peor extinción masiva. La mayor crisis en la historia de la vida también creó una de las mayores oportunidades para la evolución, al vaciar el escenario y permitir la entrada en escena de nuevos protagonistas, los dinosaurios, tal como señala Stephen Brusatte, de la División de Paleontología en el Museo Americano de Historia Natural.

El equipo de investigación analizó tres conjuntos de huellas, cada uno en un sitio distinto de una misma zona montañosa del centro de Polonia. Estos tres yacimientos de huellas fósiles son ventanas a tres ecosistemas distintos, porque corresponden a diferentes épocas. El conjunto de huellas de Stryczowice es el más antiguo, con 250 millones de años de edad. El de Baranów es el más reciente, con 246 millones de años, mientras que el de Wióry tiene una antigüedad intermedia.

Debido a que las huellas son sólo una impresión sobre el fango dejada por una pequeña parte del cuerpo, la identificación de los animales que las produjeron es a menudo difícil. Por suerte, los dinosaurios tienen un muy distintivo modo de andar, especialmente cuando se compara con el de sus parientes diápsidos (el grupo evolutivo que incluye aves, reptiles y algunos linajes extintos) como son los cocodrilos y los lagartos. Mientras que lagartos y cocodrilos caminan con las extremidades muy separadas unas de otras, los dinosaurios caminaban manteniendo más próximas sus patas.

Las huellas en los tres yacimientos polacos muestran esta manera de andar, así como otras características indiscutibles de los dinosaurios, incluyendo tres prominentes dedos centrales en las patas y dos menores exteriores, un alineamiento paralelo de esos tres dedos, y otros rasgos delatadores.

Debido a que todas estas características se aprecian en las huellas del sitio más antiguo, Brusatte y sus colegas han llegado a la conclusión de que las huellas de Stryczowice, de sólo unos centímetros de longitud, son la evidencia más antigua del linaje de los dinosaurios.

Scitech News


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