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ERUPCIONES VOLCANICAS MASIVAS, ¿EL PRINCIPIO DEL FIN PARA LOS NEANDERTALES?

08/11/2010 09:32 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Una nueva investigación sugiere que el cambio climático que siguió a unas erupciones volcánicas masivas condujo los neandertales a la extinción, y despejó el camino para que los seres humanos modernos prosperaran en Europa y Asia.

El estudio ha sido dirigido por Liubov Vitaliena Golovanova y Vladimir Borisovich Doronichev del Laboratorio de Prehistoria de San Petersburgo, Rusia.

El equipo de investigación presenta la hipótesis de que la desaparición de los neandertales se produjo abruptamente (en la escala del tiempo geológico), después de la actividad volcánica más potente de la que se tenga conocimiento en el oeste de Eurasia durante la historia evolutiva de los neandertales. Esta catástrofe no sólo destruyó de forma drástica los nichos ecológicos de las poblaciones neandertales, sino que también causó su despoblación física masiva.

Las evidencias de esta catástrofe proceden de la cueva de Mezmaiskaya, en las montañas del Cáucaso, en el sur de Rusia. Dicha caverna es rica en objetos y huesos de neandertales. Las recientes excavaciones en la cueva revelaron dos capas distintas de cenizas volcánicas que coinciden con fenómenos volcánicos a gran escala que tuvieron lugar hace unos 40.000 años.

Las capas geológicas que contienen las cenizas también presentan evidencias de un cambio climático abrupto y potencialmente devastador. Las muestras de sedimentos de las dos capas revelan concentraciones de polen muy reducidas en comparación con las presentes en las capas cercanas. Esto es una clara señal de un cambio importante hacia un clima más frío y seco. Además, la segunda de estas dos erupciones parece haber marcado el final de la presencia de los neandertales en Mezmaiskaya. Numerosos huesos de neandertales, herramientas de piedra, y los huesos de animales cazados han sido hallados en las capas geológicas debajo del segundo depósito de cenizas, pero ninguna de estas cosas se encuentra por encima de ese segundo depósito.

Los investigadores sostienen que estas erupciones causaron un "invierno volcánico" cuando las nubes de ceniza obscurecieron los rayos del Sol, posiblemente durante años. El cambio climático devastó los ecosistemas de la región, y probablemente trajo como resultado la muerte masiva de los neandertales y los animales que estos cazaban, conjuntamente con una alteración grave de las zonas de forrajeo.

Los antropólogos han estado desconcertados durante mucho tiempo respecto a la desaparición de los neandertales y la proliferación aparentemente simultánea de los humanos modernos. ¿Hubo algún tipo de ventaja que dotó a los primeros humanos modernos de una supremacía decisiva sobre los neandertales? Esta investigación sugiere que la ventaja pudo ser simplemente la ubicación geográfica.

Los primeros humanos modernos inicialmente ocuparon la parte más meridional del oeste de Eurasia y África. Gracias a esta providencial circunstancia, evitaron la mayor parte de los efectos directos de las erupciones. Los avances en las técnicas de caza y la estructura social ayudaron claramente a la supervivencia de los humanos modernos durante su migración hacia el norte, pero es muy posible que también se beneficiasen de la ausencia de la población neandertal previa en Europa, permitiéndoles ello una mayor colonización y el establecimiento de sólidas fuentes poblacionales en el norte de Eurasia.

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