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El futuro de las hidroeléctricas

05/08/2010 23:04 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

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La energía del agua de río suministra alrededor de un quinto de la electricidad del mundo, con 850 a 900 gigavatios de capacidad instalada en todo el mundo. Más de 60 países superan la mitad de su electricidad en centrales hidroeléctricas.Sin embargo, calcular cuánta energía hidroeléctrica estará disponible en el futuro, y cómo los países son altamente dependientes de la misma, es cada vez más difícil.

La vieja manera de predecir el flujo de la corriente, al tomar los registros del flujo que rodea y el diseño de las represas sobre la base de las cantidades, es cada vez más complicada a causa del cambio climático, dice Dennis Lettenmaier, un profesor de ingeniería civil y ambiental en la Universidad de Washington, en Seattle. "No es una buena manera de hacerlo más".

De hecho, ya que el clima global cambia, tanto por las fluctuaciones naturales y como la influencia de los humanosen -la anticipación de la volatilidad futura ha dado lugar a algunas predicciones confusas-. Un estudio encargado por el gobierno australiano encontró que la disponibilidad de agua superficial promedio en las las cuencas hidrográficas Murray-Darling del país -la cual es fundamental para la agricultura del país- podría reducirse hasta en un 34% en 2030, o que podría incrementarse hasta en un 11%.

En ríos de latitudes medias y tropicales, las fuentes de agua ya están fluyendo menos o secado por completo. Un estudio de 2009 por el Centro Nacional de Investigación Atmosférica, en Boulder, Colorado, se encuentran "cambios importantes" en el flujo corriente de un tercio de los grandes ríos del mundo desde 1948 hasta 2004, con 6% menos de agua dulce que desemboca en el Pacífico y 3% menos hasta el Océano Índico. El drenaje en el Océano Ártico, sin embargo, aumentó en un 10%.

La disminución de los ríos ya ha reducido o incluso cerrado la generación de energía en las presas existentes cuando sus reservas cayeron por debajo de niveles críticos. Como resultado, los países afectados por la sequía, como Kenia, Filipinas y Venezuela han sufrido apagones periódicos y racionamiento eléctrico en los últimos años. Kenya está en rápido desarrollo de energía geotermal y eólica para compensar la no fiable energía hidroeléctrica.

Científicos de la Universidad Noruega de Ciencia y Tecnología han tratado de abordar el desafío de la predicción. Usando 12 modelos climáticos, de las cuales 8 tenían que estar de acuerdo para contribuir a los resultados, examinaron cómo los ríos del mundo probablemente cambien en los próximos 40 años y lo que eso significará para la producción de energía hidroeléctrica. Encontraron que mientras que las zonas de latitudes medias en general, experimentarán reducciones en el caudal del río y por lo tanto la producción de energía hidroeléctrica, algunas áreas, como el norte de Europa, África Oriental y el Sudeste Asiático, probablemente verán un alza.

Como era de esperar, la mayoría de las zonas en riesgo están aquellas que tienen una alta dependencia de la energía hidroeléctrica, por una disminución de las descargas fluviales. En el sur de África, por ejemplo, condiciones más secas podría significar una disminución de 70 gigavatios-hora por año en capacidad de generación hidroeléctrica para el año 2050. Afganistán, Tayikistán, Venezuela, y partes del Brasil tienden a ser golpeados duramente, demasiado.

Según Byman Hamududu, natural de Zambia y uno de los principales investigadores en el estudio noruego, Noruega y otros países al norte, donde el escurrimiento del río es probable aumente, tienen la capacidad de adaptarse rápidamente -por ejemplo-, mediante la adición de las turbinas para las presas ya existentes para situar el flujo extra para un buen uso.

En otros lugares, sobre todo en África oriental, donde la escorrentía aumentará probablemente, es "dudoso que este aumento será objeto de un uso", dice Hamududu, porque los países no pueden tener la capacidad, recursos o voluntad política para desarrollarla.

Es poco lo que se puede hacer en lugares que experimentarán reducciones en las descargas fluviales, Hamududu dice. Sin embargo, algunas estaciones de energía hidráulica, como la icónica presa Hoover de los Estados Unidos, están considerando intercambio de sus turbinas por otros nuevos que funcionen más eficazmente a los niveles de agua inferiores.

A pesar de que las repercusiones no son claras, las presas se están construyendo a una velocidad vertiginosa en lugares como Brasil, China e India, para disgusto de los ecologistas en todo el mundo y las comunidades que las represas afectan.

Pero en algunos lugares, la conveniencia de construir más capacidad de generación hidroeléctrica es fuerte. En África, sólo el 7% del potencial económico de los proyectos hidroeléctricos se ha desarrollado, según la Asociación Internacional de Hidroelectricidad (International Hydropower Association - IHA). África se dirige más cerca del nivel de desarrollo hidroeléctrico en los Estados Unidos o Europa -70% y 75%, respectivamente -sería una fuente de inmensa para el continente, dice IHA director comercial Michael Fink. Estos niveles podrían ser "el mejor equilibrio entre el despliegue utilizando la energía hidroeléctrica y la preservación de algunos ríos en su estado natural", dice.

Sin embargo, el desafío de predecir cómo una represa hidroeléctrica se presentará en los próximos años -y la capacidad de un gobierno en desarrollo para mantenerlo en funcionamiento- está haciendo de esta fuente de energía un mayor riesgo, y quizás en algunos casos la inversión más desagradable.

Fuente|IEEE Spectrum.

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