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Detectan un nuevo anillo en Saturno

07/10/2009 17:21 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Un colosal anillo de polvo fue identificado alrededor de Saturno

Saturno (NASA)

El anillo más exterior de Saturno, el anillo E, se extiende sólo 240.000 kilómetros.

El aro de polvo se extiende unos 13 millones de kilómetros desde el planeta hacia el espacio, unas 50 veces más que sus otros anillos conocidos.

Los científicos afirman en la revista Nature que el tenue anillo probablemente está formado de escombros desechados por pequeños impactos en Febe, una de las lunas del planeta.

Los investigadores creen que cuando esto ocurre, las partículas viajan hacia el planeta y allí las recoge otra luna de Saturno, Jápeto.

El descubrimiento parece resolver un antiguo misterio de la ciencia planetaria: ¿por qué esta luna en forma de nuez tiene una complexión de dos tonos, con un lado significativamente más oscuro que el otro?

"Esencialmente ha sufrido varios choques de frente" dijo a la BBC la doctora Anne Verbiscer de la Universidad de Virginia, Estados Unidos y quien participó en la investigación.

"Las partículas colisionan con Jápeto como insectos en un parabrisas", agrega.

Gigantesco

La luna Jápeto

Las partículas de polvo explican porqué Jápeto tiene un lado oscuro y otro claro.

Las observaciones del material que cubre el lado oscuro de Jápeto indican que éste tiene una composición similar al material que cubre la superficie de Febe.

La escala del nuevo anillo, afirman los científicos, es impresionante. En ninguna otra parte del sistema solar se ha visto algo semejante.

El anillo exterior más visible entre las famosas bandas de hielo y polvo de Saturno, es el anillo E que abarca la órbita de la luna Encélado y que gira alrededor del planeta a una distancia de sólo 240.000 kilómetros.

El cuerpo que acaba de ser identificado no sólo es mucho más amplio y está más alejado, sino está inclinado a un ángulo de 27 grados desde el plano en que se ubican los anillos tradicionales.

Este hecho en sí mismo es prueba de que el origen del anillo está relacionado a Febe, que también toma una trayectoria muy inclinada alrededor de Saturno.

Los científicos ya sospechaban que podría estar presente un nuevo anillo alrededor del planeta, y con el telescopio espacial de la NASA, Spitzer, contaban con la herramienta ideal para confirmarlo.

El observatorio está bien ubicado para detectar las señales infrarrojas que se espera recibir de los helados granos de polvo de cerca de 10 micrones (millonésimas de metro).

Tenue La luna Febe

Febe tiene una superficie fuertemente marcada por el impacto de objetos.

El anillo, dicen los científicos, podría tener partículas de distintos tamaños -algunas más grandes que esas y otras más pequeñas- y los modelos indican que la presión de la luz solar podría empujar los granos más pequeños hacia la órbita de Jápeto, que gira alrededor de Saturno a una distancia de 3, 5 millones de kilómetros.

"Las partículas son muy, muy pequeñas, así que el anillo es muy, pero muy tenue" explica la doctora Verbiscer.

"Y realmente si usted estuviera parado en el propio anillo, ni siquiera se daría cuenta de su existencia".

"En un espacio de un kilómetro cúbico, hay entre 10 y 20 partículas" dice.

De hecho, el anillo es tan débil que los científicos han calculado que si todo el material fuera reunido, llenaría un cráter en Febe de no más de un kilómetro de diámetro.

La superficie lunar tiene fuertes marcas como picaduras, lo que indica que a lo largo de su historia Febe ha sido golpeada muchas veces por objetos.

Algunos de ellos orbitando a Saturno, otros desde el espacio profundo, dicen los científicos.


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Sabueso (196 noticias)
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