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¿Están desapareciendo las manchas solares?

06/09/2009 22:42 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

El Sol se encuentra en lo más profundo de un mínimo en casi un siglo. Han transcurrido semanas y a veces meses enteros sin poder observar ni una sola mancha solar

¿Están desapareciendo las manchas solares? El Sol se encuentra en lo más profundo de un mínimo en casi un siglo. Han transcurrido semanas y a veces meses enteros sin poder observar ni una sola mancha solar. Esta quietud que ha durado más de dos años y ha llevado a algunos observadores a preguntarse si las manchas solares están desapareciendo.

"Personalmente, apuesto que las manchas solares van a regresar" opina el investigador Matt Penn del National Solar Observatory (NSO) en Tucson, Arizona. Pero, admite que "existen algunas evidencias de que no."

El Sol sufre un ciclo de manchas solares de unos 11 años que provoca importantes efectos en todo el sistema solar. En la Tierra el máximo solar puede provocar fuertes tormentas magnéticas, generando espectaculares auroras y provocando amenazas a nuestros satélites y las redes de distribución eléctrica. Recientemente se ha conocido que el ciclo solar tiene una incidencia demostrada sobre el clima en la Tierra

Su colega Bill Livingston, del NSO ha estado midiendo los campos magnéticos de las manchas solares durante los pasados 17 años, y ha encontrado una tendencia notable: el magnetismo de las manchas solares está declinando:

"Los campos magnéticos de las manchas solares están descendiendo a razón de 50 gauss por año", afirma Penn. "Si extrapolamos esta tendencia al futuro, las manchas solares podrían desaparecer completamente alrededor de 2015."

Campos magnéticos medidos por Livingston y Penn desde 1992 hasta febrero del 2009.

Esta desaparición es posible puesto que las manchas solares tienen naturaleza magnética. El "cimiento" de una mancha solar no es materia sino más bien un fuerte campo magnético lo que la hace parecer oscura puesto que bloquea el flujo hacia arriba de calor desde el interior del sol. Si la Tierra perdiese su campo magnético, la parte sólida del planeta permanecería intacta, pero en cambio si una mancha solar pierde su magnetismo desaparece.

"De acuerdo a nuestras medidas, las manchas solares parecen formarse únicamente si el campo magnético supera los 1500 gauss", dice Livingston. "Si la actual tendencia continúa, alcanzaremos es un umbral en el futuro cercano, y los campos magnéticos solares se volverían demasiado débiles para formar manchas solares."

"Ese trabajo ha causado sensación en el campo de la física solar", comenta el experto de la NASA en manchas solares David Hathaway, que no participa de esta investigación. "Es un asunto controvertido".

La controversia no corresponde a los datos. "Sabemos que tanto Livingston como Penn son excelentes observadores", explica Hathaway. "La tendencia que han descubierto parece ser real." En lo que parte de nuestros colegas tienen problemas para creer es en la extrapolación. Hathaway señala que la mayoría de sus datos se obtuvieron después del máximo solar del ciclo 23 (2000-2002) cuando la actividad de manchas solares comenzaban a a declinar. "La disminución de los campos magnéticos podría ser un fenómeno normal dentro del ciclo solar, y no una señal de que las manchas solares están desapareciendo de forma permanente."

El propio Penn se pregunta sobre esto. "Nuestra técnica es relativamente nueva y los datos se extienden hacia atrás en el tiempo sólo 17 años. Podríamos estar observando un descenso temporal que podría revertirse."

La técnica que están utilizando fue iniciada por Livingston en el Telescopio solar McMath-Pierce cerca de Tucson. Livingston observa una línea espectral emitida por los átomos de hierro de la atmósfera solar. Los campos magnéticos de las manchas solares provocan que esta línea se divida en dos en un efecto llamado "división de Zeeman", llamado así en honor al físico holandés Pieter Zeeman, quien descubrió el fenómeno en el siglo XIX. El tamaño de la división revela la intensidad del magnetismo.

División de Zeeman de las líneas espectrales de una mancha fuertemente magnetizada.

Los astrónomos han estado midiendo los campos magnéticos de las manchas solares por este método durante casi un siglo, pero Livingston ha añadido un giro. Mientras que muchos investigadores miden la división de las líneas espectrales en la parte visible del espectro solar, Livingston decidió probar con las líneas espectrales infrarrojas. Las infrarrojas son mucho más sensibles al efecto Zeeman que proporcionan respuestas más precisas. Además, Livingston se ha dedicado a medir el número de manchas solares, 900 solamente entre 1998 y 2005. La combinación de la precisión y los números revelaron esta tendencia.

Si las manchas solares desaparecen, no sería la primera vez. En el siglo XVII, el sol se sumergió en un período de 70 años sin manchas conocido como Mínimo de Maunder que todavía intriga a los científicos. La escasez de manchas solares comenzó en 1645 y duró hasta 1715; durante ese tiempo algunos de los mejores astrónomos de la época (por ejemplo Cassini) efectuaron un seguimiento del sol y no pudieron contar más que unas pocas docenas de manchas al año, muy poco comparado con las miles que se cuentan habitualmente.

Si [El actual descenso del magnetismo] es un augurio de un declive a largo plazo de las manchas solares similar al Mínimo de Maunder, es algo que todavía tiene que verse, " advierten Livingston y Penn en un número reciente de EOS. "Otras señales de la actividad solar sugieren que las manchas solares van a regresar con fuerza en el transcurso del próximo año."

Sea lo que sea, comenta Hathaway, "el sol se está comportando de una forma interesante y creo que vamos a aprender cosas nuevas."

Fuente original Science@NASA


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Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
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