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CULTIVO EFICAZ DE NEURONAS PARA INVESTIGACIONES SOBRE LA MEMORIA

26/05/2010 10:42 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Para poder conocer a fondo órganos complejos como el cerebro o el sistema nervioso, se necesita disponer de sistemas modelo simplificados. Un grupo de científicos dirigidos por Erin Schuman, una experta en el cerebro, ha desarrollado con éxito un innovador método para hacer crecer neuronas en cultivo destinadas a investigaciones sobre mecanismos básicos de la memoria.

Los investigadores hicieron crecer dos poblaciones separadas de neuronas en plataformas microfluídicas. Estas neuronas se extendieron a través de pequeños surcos, para encontrarse unas a otras y formar conexiones sinápticas. Se construyó de modo perpendicular a los surcos un canal de perfusión que permite a los investigadores manipular poblaciones muy pequeñas de sinapsis con fármacos o neurotransmisores. La opción de captar imágenes permite a los investigadores visualizar la dinámica de las sinapsis, e incluso el movimiento de las moléculas dentro de las neuronas.

Estudiar neuronas en cultivo permite reducir la compleja red tridimensional de los organismos vivos hasta dos dimensiones. Sin embargo, incluso en el laboratorio, el crecimiento celular es completamente desorganizado, lo cual hace que sea difícil un estudio sistemático.

Las neuronas están compuestas por un núcleo cuyas señales son trasmitidas a las células adyacentes a través de largas extensiones (axones). Otras extensiones, más cortas (dendritas) absorben las señales entrantes. A pesar de que la transferencia de estímulos a lo largo de los axones y las dendritas es eléctrica, los puntos de contacto entre dos neuronas, las sinapsis, se comunican mediante señales químicas. Entender cómo se forman las sinapsis y cuáles son los neurotransmisores involucrados en su formación, no sólo es un tema interesante en la investigación del cerebro, sino que puede ayudar al desarrollo de nuevos fármacos.

Erin Schuman, quien se trasladó meses atrás desde el Instituto Tecnológico de California (Caltech) al Instituto Max Planck para la Investigación del Cerebro en Frankfurt (Fráncfort), está interesada en la función de las sinapsis en el contexto de la memoria. ¿Cómo cambia la sinapsis durante el almacenamiento de recuerdos? ¿Y qué ocurre durante estos procesos a escala molecular?

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