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Cometas y producción de aminoácidos

18/10/2010 18:35 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

La vida en la Tierra como la conocemos, podría provenir en realidad del espacio exterior. Una nueva investigación a cargo de científicos del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore muestra que los cometas que chocaron contra la Tierra hace muchos millones de años pudieron producir aminoácidos, los "ladrillos" con los que se construye la vida.

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Los aminoácidos son fundamentales para la vida y sirven como bloques de construcción de proteínas, que son cadenas lineales de aminoácidos.

Nir Goldman del citado laboratorio estadounidense y sus colaboradores han descubierto que sustancias simples que están presentes en los cometas (como agua, amoníaco, metileno y dióxido de carbono) podrían haber sido promotores de la vida en la Tierra. El equipo de investigación ha descubierto que la compresión y el calentamiento repentinos del hielo cometario que impacta contra la Tierra, puede producir complejos parecidos a un aminoácido: la glicina.

Las investigaciones sobre los orígenes de la vida se centraron inicialmente en la producción de aminoácidos a partir de materiales orgánicos ya presentes en el planeta. Sin embargo, investigaciones posteriores demostraron que las condiciones atmosféricas de la Tierra arcaica eran muy pobres. La atmósfera constaba principalmente de dióxido de carbono, nitrógeno y agua. Diversos experimentos y cálculos demostraron que la síntesis de las moléculas orgánicas necesarias para la producción de aminoácidos no puede darse en este tipo de entorno.

Existe, no obstante, la posibilidad de que la producción o suministro de moléculas prebióticas provenga de fuentes extraterrestres. Se sabe que en la Tierra primigenia hubo un bombardeo intenso de cometas y asteroides, que suministraron una masa de compuestos orgánicos que superaba en varios órdenes de magnitud a la que probablemente ya existía aquí.

Si un cometa de entre 1, 6 y 56 kilómetros de diámetro (una gama de tamaños muy común) atraviesa la atmósfera terrestre, es calentado externamente, pero permanece frío en su interior. Al colisionar contra la superficie planetaria, se genera una onda expansiva debido a la compresión repentina.

Estas ondas expansivas pueden crear presiones y temperaturas notablemente intensas y súbitas, que podrían afectar de manera adversa a las reacciones químicas del interior del cometa antes de que pudiera interactuar con el ambiente del planeta. El consenso general anterior era que el suministro o la producción de aminoácidos a partir de estos impactos era improbable debido a que el tremendo calentamiento (miles de grados centígrados) originado por el impacto destruiría cualquier posible molécula precursora de la vida.

Sin embargo, Goldman y sus colegas estudiaron cómo una colisión, donde hielo extraterrestre impactase de forma oblicua contra un planeta, podría generar temperaturas mucho más bajas.

Bajo esta situación, los materiales orgánicos podrían, potencialmente, ser sintetizados en el interior del cometa durante la compresión provocada por el impacto, y sobrevivir a las altas presiones y temperaturas. Una vez que se expandiera el material comprimido, los aminoácidos estables podrían sobrevivir a las interacciones con la atmósfera del planeta o con su océano. Estos procesos podrían resultar en concentraciones de compuestos orgánicos prebióticos sintetizados por el propio impacto contra la Tierra, a partir de materiales provenientes del espacio exterior.

Mediante simulaciones de dinámica molecular, el equipo del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore estudió la compresión por choque en una mezcla típica de hielo cometario a presiones y temperaturas altas. Y los investigadores han comprobado que, bajo las condiciones adecuadas, durante la descompresión del material ciertamente es probable que se formen aminoácidos precursores de proteínas.

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