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Combustible "ecológico" para cohetes

25/08/2009 13:43 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Recientemente, científicos y estudiantes de Estados Unidos probaron exitosamente un cohete propulsado por un combustible sólido llamado ALICE. Este combustible, mezcla de nanopartículas de aluminio y agua congelada, es publicitado como un propelente "ecológico"

A principios de agosto (por alguna razón la fecha exacta no aparece por ningún lado), NASA y la Oficina de Investigación Científica de la Fuerza Aérea de USA (AFOSR, por sus siglas en ingles), junto con un grupo de universidades (Purdue, Penn State, y Georgia Tech) lanzaron exitosamente un cohete de casi tres metros, el cual voló hasta una altura de casi 400 m.

La originalidad del experimento radicaba en el combustible: una mezcla de polvo de nanopartículas de aluminio y agua congelada. El propelente, denominado ALICE (ALuminum – ICE), es promovido como un combustible “seguro, amigable al ambiente”. Lo de ecológico es relativo: cohetes líquidos que usan hidrógeno y oxígeno son mucho más “verdes”. Sin embargo, la comparación es con otros combustibles sólidos, que son considerablemente mucho más tóxicos y/o peligrosos de manipular.

De lo que se puede deducir del video aparecido en YouTube (que se adjunta), la mezcla aluminio-hielo es sometida a una especie de centrifugado, de la cual se obtiene una masa que, según se informa, tiene la consistencia de “dentífrico”. Esto facilita su moldeado para formar el propelente sólido o grano del motor. Es necesario enfriarla hasta -30 °C unas 24 horas antes de usarla.

Lo que genera entusiasmo en los investigadores no es tanto las características ecológicas del combustible, sino sus propiedades energéticas. Se dice que, una vez optimizado, podría reemplazar algunos de los combustibles líquidos y sólidos actualmente en uso.

Uno de los investigadores, Steven Son de Purdue, especuló que, “teóricamente, ALICE podría ser manufacturado en lugares distantes como la Luna y Marte, en vez de ser transportado a lugares remotos a gran costo”

Lo que genera entusiasmo en los investigadores son sus propiedades energéticas. Se dice que, una vez optimizado, podría reemplazar algunos de los combustibles líquidos y sólidos actualmente en uso

Algunas reflexiones:

1) Lo de “ecológico” parece más relaciones públicas, y una buena excusa para obtener financiamiento. La fabricación del polvo de AL posiblemente sea menos contaminante que la de algunos de los propelentes sólidos actualmente en uso, pero de allí a que sea un combustible “ecológico”. Además, el chorro de salida contiene hidrógeno y óxido de aluminio. No creo que éste último sea precisamente “verde”.

2) La idea de fabricar ALICE en otros planetas es, “teóricamente”, más ficción que ciencia. Si bien las rocas lunares, por ejemplo, contienen aluminio y oxígeno, su extracción y posterior preparación para combustible sería exorbitante con la tecnología actual.

3) Casi todo el trabajo fue hecho por “graduate students” (estudiantes de postgrado en USA). Creo que eso es lo más notable de todo el esfuerzo. La experiencia que adquieren no tiene precio. Creo que ésa es una de las principales ventajas de las universidades estadounidenses (y del primer mundo en general): pueden atraer “mano de obra” altamente calificada que realizan el grueso del trabajo de investigación, a cambio de un título de posgrado.

En fin, comparto esta noticia para aquellos interesados en lo último en materia de tecnología aeroespacial potencialmente aplicable a viajes a la órbita terrestre y más allá.


Sobre esta noticia

Autor:
Charlieromeo (3 noticias)
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Suceso
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