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Astrónomos encuentran curiosa mancha caliente en un exoplaneta

08/11/2010 17:18 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Las observaciones del telescopio Spitzer de la NASA revelan un planeta distante con una mancha caliente en el lugar equivocado.

Ilustración artística de 'upsilon Andromedae b'El planeta gigante gaseoso, llamado upsilon Andromedae b, orbita firmemente alrededor de su estrella, con una cara hiriviendo perpetuamente bajo el calor de la estrella. Pertenece a una clase de planetas llamados "Júpiter calientes", nombrados así por sus altas temperaturas y por ser de constitución grande y gaseosa.

Se podría pensar que la parte más caliente de estos planetas estaría del lado que está directamente frente a la estrella, pero observaciones anteriores han demostrado que sus puntos calientes se pueden desplazar de ese punto. Los astrónomos pensaban que los fuertes vientos podrían estar desplazando el material gaseoso caliente.

Pero el nuevo hallazgo puede poner esta teoría en tela de juicio. Utilizando a Spitzer, un observatorio infrarrojo, los astrónomos encontraron que la mancha caliente de upsilon Andromedae b está desplazada nada menos que 80 grados. Básicamente, la mancha caliente está en un costado del planeta en lugar de directamente bajo el resplandor de la estrella.

"Realmente no esperaba encontrar una mancha caliente con un desplazamiento tan grande", dijo Ian Crossfield, autor principal de un nuevo artículo sobre el descubrimiento que aparecerá en un próximo número de Astrophysical Journal. "Está claro que entendemos aún menos sobre la energética atmósfera de los Júpiter calientes de lo que pensábamos".

Los resultados son parte de un creciente campo de la ciencia atmosférica exoplanetaria, cuyo pionero ha sido el Spitzer desde 2005, cuando se convirtió en el primer telescopio en detectar directamente los fotones de un exoplaneta, o planeta que orbita una estrella que no es el Sol. Desde entonces, Spitzer, junto con el Telescopio Espacial Hubble, de la NASA, han estudiado las atmósferas de varios Júpiter calientes, en búsqueda de agua, metano, dióxido de carbono y monóxido de carbono.

En el nuevo estudio, los astrónomos informan observaciones de upsilon Andromedae b tomadas durante cinco días, en febrero de 2009. Este planeta gira alrededor de su estrella cada 4, 6 días, según lo medido a través del "bamboleo", o técnica de velocidad radial, con telescopios en tierra. No transita o cruza por delante de su estrella como lo hacen muchos otros Júpiter calientes estudiados por Spitzer.

Spitzer midió la luz total combinada de la estrella y el planeta, a medida que el planeta orbitaba alrededor. El telescopio no puede ver directamente el planeta, pero se pueden detectar variaciones en la luz infrarroja total del sistema que se presentan a medida que la parte caliente del planeta entra en el campo visible desde la Tierra. La parte más caliente del planeta emite más luz infrarroja.

Se podría pensar que el sistema debería parecer más brillante cuando el planeta estubiese directamente detrás de la estrella, mostrando así su lado completamente iluminado. Del mismo modo, se podría pensar que el sistema debería parecer más oscuro cuando el planeta pasa frente a la Tierra. Pero el sistema era más brillante cuando el planeta estaba al lado de la estrella, con la mitad de su cara iluminada apuntado hacia la Tierra. Esto significa que la parte más caliente del planeta no está mirando a su estrella. Es algo así como ir a la playa a la puesta del Sol y sentir el mayor calor. Los investigadores no están seguros de cómo podría ser esto.

Curva que grafica los datos de Spitzer, que demuestra cómo los astrónomos encontraron que el punto caliente estaba en un lugar equivocadoHan adivinado algunas posibilidades, incluyendo vientos supersónicos provocando ondas de choque que calientan el material, e interaccines magnéticas de estrella-planeta. Pero estas son sólo especulaciones. A medida que más Júpiter calientes sean examinados, los astrónomos probarán nuevas teorías.

"Éste es un resultado muy inesperado", dijo Michael Werner, científico del proyecto Spitzer en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California, que no tomó parte del estudio. "Spitzer nos muestra que estamos muy lejos de la comprensión de estos mundos alienígenas".

Las observaciones de Spitzer se hicieron antes que se quedara sin su refrigerante líquido en mayo de 2009, comenzando oficialmente su misión cálida.

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cosmo-noticias.blogspot.com
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