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Asteroide pasa a unos cuántos kilómetros de la Tierra

13/11/2009 14:00 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

El objeto tenía siete metros de diámetro y fue detectado por los científicos 15 horas antes de su paso por la Tierra

El 8 de octubre pasado, un fuerte estruendo se escuchó sobre Indonesia. Eran las 11 de la mañana cuando, según reportes y videos captados en la localidad de Bone, una gran explosión tiñó el cielo de luz y polvo. Según un estudio posterior realizado por la Oficina de Objetos Cercanos de la Nasa, en California, el evento fue producto de la violenta llegada de un asteroide de apenas 10 m de ancho: al desplazarse a 72.000 km/hr el cuerpo espacial se desintegró en la atmósfera, explotando con una energía equivalente a tres bombas atómicas como la lanzada en Hiroshima.

¿El problema? Ningún telescopio fue capaz de detectar el inminente arribo del asteroide. Esto, pese a que se trató del mayor objeto espacial en golpear el planeta desde la gran bola de fuego que se generó en febrero de 1994 en las islas Marshall del Pacífico sur.

De acuerdo con un análisis de la U. del Oeste de Ontario, en Canadá, afortunadamente la explosión se produjo a una altura de 20 km sobre el nivel del mar, por lo que no hubo daños en la superficie. No obstante, según el doctor Nick Lomb, curador de astronomía del Observatorio de Sydney, Australia, si la detonación se hubiera producido unos cuantos kilómetros más abajo, "cualquier persona que hubiera estado cerca del área habría sido bastante desafortunada".

UN RIESGO CIERTO

El asteroide, dice el experto, pasó inadvertido debido a su reducido tamaño: "Es muy difícil hallar pequeños asteroides; el énfasis está puesto en encontrar aquellos de un kilómetro o más de diámetro, porque son aquellos que podrían causar una catástrofe global".

El recién pasado viernes 6 de noviembre, un asteroide de siete metros de diámetro pasó a sólo 14 mil kilómetros de la superficie de la Tierra

Incluso, si la roca espacial hubiera sido de 100 metros de ancho habría llegado sin ser detectada, porque los cielos del hemisferio sur no son monitoreados de forma tan minuciosa como en el norte. "Un asteroide de ese tamaño podría destruir una ciudad y si viene de la parte sur del cielo, existen altas probabilidades de que no sea descubierto", afirma Lomb.

El temor tiene bases históricas: un asteroide o fragmento de cometa de 60 metros es considerado como responsable del llamado "evento Tunguska", una explosión ocurrida en Rusia en 1908 y que liberó una energía equivalente a 15 millones de toneladas de TNT, suficientes para arrasar una gran ciudad.

Por esta razón es que el episodio de Indonesia ha reactivado la preocupación sobre la verdadera capacidad de agencias como la Nasa, de actuar como un sistema de alerta ante el peligro inminente.

Tim Spahr, director del Centro de Planetas Menores de Harvard y el Instituto Smithsoniano, señala que actualmente es inevitable que los asteroides lleguen de forma repentina y sin aviso: "Si queremos encontrar los cuerpos más pequeños hay que construir más telescopios y de mayor tamaño. Una exploración que halle todos los objetos de al menos 20 metros podría costar varios miles de millones de dólares". Por lo pronto, la Casa Blanca cuenta con un programa que incluye tener en octubre de 2010 una política sobre amenazas de objetos espaciales cercanos.

Clark Chapman, especialista en asteroides y científico planetario del Instituto de Investigación Southwest (EE.UU), señala que incluso es posible que el asteroide de Indonesia haya sido detectado por satélites militares encargados de monitorear destellos de luz en la atmósfera con fines de defensa y seguridad. "Es casi seguro que fue registrado y presumiblemente identificado como una explosión de un gran asteroide, en lugar de un fenómeno generado por causa humana. Pero estos satélites son secretos y en el pasado, las agencias que los controlan han retrasado la entrega de datos por semanas o meses", señala.


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Fidelam (4709 noticias)
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Nota de prensa
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