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El agua lunar procede de antiguos impactos de cometas

20/11/2009 21:55 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

El misterio de donde procede el agua de la Luna podría pronto ser resuelto. La evidencia de la misión LCROSS de la NASA sugiere que gran parte de llegó de cometas en lugar de formarse en la superficie mediante la interacción con el viento solar.

En octubre la misión colisionó dos impactadores (una etapa de cohete vacía y unos minutos después, la propia sonda LCROSS) en un cráter cerca del polo Sur lunar. La sonda tomó imágenes y obtuvo espectros de la nube de polvo levantada por el impacto del cohete y descubrió signos claros de agua.

Las misiones anteriores habían encontrado indicios de agua, pero su origen no era un asunto claro. Una idea era que el agua se forma cuando los átomos de hidrógeno procedentes del viento solar son atrapados por átomos de oxígeno del suelo lunar, creando hidroxilo y agua.

Pero ahora la evidencia parece inclinarse en favor de una explicación alternativa: los impactos de cometas. Los datos están discutiéndose esta semana durante la reunión del Grupo de Análisis de Exploración Lunar, dónde se dan cita 160 científicos en Houston, Texas.

El impacto de cometas en zonas en sombras pudo preservar reservas de hielo durante miles de años

La primera linea de evidencia proviene de los compuestos que se vaporizan con facilidad llamados volátiles. LCROSS encontró signos espectrales de volátiles que contenían carbono y oxígeno, probablemente metano y etanol, al igual que otros como el amoníaco y el dióxido de carbono. "Parece que impactamos un área muy rica en volátiles", explicó el científico principal de la misión Tony Colaprete durante la reunión.

Estos compuestos deberían haberse perdido en su mayor parte hace miles de millones de años atrás cuando la Luna se formó a partir del impacto sucedido entre la Tierra y un objeto grande del tamaño de Marte. El agua se formaría a través de la interacción con el viento solar y por tanto estaría relativamente pura.

Sin embargo, los cometas, que se cree que fueron responsables de un buen número de cráteres lunares, son "bolas de nieve sucias" y se sabe que contienen volátiles como el metano. "Si Pudieramos arañar en la fuente de agua [de la Luna], esto nos diría mucho sobre la historia cometaria de la Luna durante los últimos 2000 millones de años", añadió Larry Taylor de la Universidad de Tennessee.

La segunda línea de evidencia que señala a los cometas como el origen del agua lunar procede de la cantidad de agua detectada. Se espera que el viento solar forme pequeñas cantidades de agua, no mayores al 1% en el suelo lunar.

Los miembros del equipo LCROSS están todavía analizando los datos, pero los cálculos sugieren que la concentración de agua es mayor a eso. "Los datos son consistentes con un porcentaje del contenido total de hidrógeno en un rango del 1 a 10%" dice Colaprete.

Más allá de su vinculación con los cometas el descubrimiento de volátiles ha causado excitación durante la reunión debido a su valor para su uso como combustible para cohetes.

La Posibilidad de encontrar compuestos como el etanol y el metano, que pueden utilizarse directamente como combustibles, hace el retorno de astronautas a la Luna un asunto todavía más fácil. "LCROSS nos ha dado nuestro boleto de vuelta a la Luna", dice Noah Petro del Centro Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Fuente original New Scientist

Publicado en Odisea cósmica


Sobre esta noticia

Autor:
Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
Fuente:
odiseacosmica.com
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Tipo:
Reportaje
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