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ACLARANDO EL ENIGMA DEL LOBO DE LAS ISLAS MALVINAS

23/12/2009 15:45 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Desde que el lobo de las Islas Malvinas fue descrito por el propio Darwin, el origen del ahora extinto cánido, encontrado sólo en las islas Malvinas, frente a la costa oriental de Argentina, ha seguido siendo un misterio. Ahora un equipo de investigadores ha comparado el ADN de cuatro de la docena aproximada de especímenes conocidos en el mundo con el ADN de cánidos actuales, y ha obtenido nuevos y esclarecedores datos sobre los ancestros evolutivos de estos enigmáticos carnívoros.

Es muy extraño que el único mamífero nativo de una isla fuera un cánido grande. No hay otros mamíferos terrestres nativos, ni siquiera un ratón. Es aún más extraño cuando se considera que las Malvinas están a unos 480 kilómetros del territorio continental de Sudamérica. La pregunta es: ¿cómo llegaron allí?

Las posibles explicaciones para la presencia de los lobos en las islas, que nunca han estado conectadas al territorio continental de Sudamérica, han ido desde el viaje accidental de lobos subidos a troncos o bloques de hielo actuando como balsas, hasta su domesticación y posterior transporte por los nativos americanos. En cualquier caso, el lobo de las Malvinas se acabó extinguiendo porque fue percibido como una amenaza para los colonos y sus ovejas, aunque los comerciantes de pieles también tuvieron su papel en la caza intensiva de esos lobos.

Los biólogos también han estado intrigados sobre los ancestros del lobo de las Malvinas. Se sugirió que estaban relacionados con los perros domésticos, con los coyotes norteamericanos o con los zorros sudamericanos. Los lobos eran del tamaño de un coyote pero más bajos y fornidos. Tenían hocicos cortos y la piel espesa, lanuda, pareciéndose a los lobos grises.

Ahora, Graham Slater de la Universidad de California en Los Ángeles, y su equipo, desvelan que el lobo de las Malvinas tiene como pariente más cercano al lobo Chrysocyon brachyurus, un cánido sudamericano inusualmente zancudo, parecido a un zorro, y conocido popularmente como lobo colorado o lobo de crin, entre otros nombres.

Los investigadores también comprobaron que las muestras de los cuatro lobos de las Malvinas que examinaron compartían un antepasado común hace al menos 70.000 años, lo que sugiere que llegaron a las islas antes del fin de la última Edad de Hielo y antes de que los primeros pobladores humanos conocidos se afincasen en América. Eso contradice la teoría más aceptada hasta ahora de que los nativos americanos tuvieron algo que ver con la presencia de tales lobos en las islas.

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