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Acalorado debate sobre Encelado

11/10/2009 21:22 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

El reciente descubrimiento de penachos de vapor de agua por erupciones en el polo sur de la gélida luna Encelado, ha provocado un acalorado debate. Muchos científicos creen que los géiseres de agua deben estar hirviendo por el agua líquida almacenada bajo su superficie, lo que le hace ser un candidato prometedor para albergar vida.

Pero un nuevo estudio desafía esta conclusión afirmando que los penachos podrían ser resultado de un sencillo proceso de sublimación, el paso directo del estado sólido al gaseoso.

Esta conclusión parece echar por tierra las esperanzas de vida para Encelado, aunque no se excluye la posibilidad de agua líquida, y por tanto vida en la luna.

Los geiseres de Encelado se observaron por primera vez en 2005 por el equipo de la sonda espacial Cassini. Esta sonda fue lanzada en 1997 para orbitar Saturno. Poco después del descubrimiento, un grupo de investigación liderado por Carolyn Porco, responsable máximo del equipo de imagen de Cassini, calculó la relación de hielo a vapor de agua de estos chorros.

La nave espacial Cassini tomó esta imagen del planeta gigante gasesoso Saturno, con su luna Encelado. En esta imagen en color Encelado aparece blanco puesto que su superficie está cubierta de hielo de agua bastante limpio. Por debajo de Encelado pueden verse los anillos de Saturno, que aparecen de color dorado-parduzco debido a su que sus hielos son más sucios que los de Encelado.

Cassini no puede medir directamente las masas de hielo y vapor de estos chorros, pero los investigadores estiman la masa de hielo de hielo basándose en el brillo observado en los chorros (el hielo refleja la luz, cuanto más brillantes sean más hielo hay). El equipo dedujo la masa de vapor de agua a partir de una medida de la huella molecular del vapor de agua en las longitudes de la luz que observó Cassini de los chorros.

Los científicos descubrieron que había cantidades casi iguales de hielo y de vapor de agua. Si fuera este el caso, los investigadores razonan que las plumas no serían el resultado de la sublimación del hielo. Los cristales de hielo se creen que son gotas de vapor congelado, y no son eyectados directamente desde el subsuelo de la luna.

Se necesita mucho vapor de agua para llegar a la proporción 50/50, hielo/vapor, que se observa, pero las leyes de la termodinámica evitar que se produzca mucho vapor exclusivamente de la sublimación. Por tanto, parte del vapor debe proceder de la evaporación en lugar de la sublimación.

Esto implica que debe existir una vasta reserva de agua líquida en Encelado quizá a tan sólo 7 metros de profundidad. De acuerdo a esta teoría los científicos bautizaron a las plumas "Cold Faithful", un juego de palabras derivado de "Old Faithful" un famoso geiser del

Parque Nacional de Yelowstone. Su artículo se publicó en 2006 en la revista Science.

Continuará...

Publicado en Odisea cósmica


Sobre esta noticia

Autor:
Carlos Perla Hernández (1246 noticias)
Fuente:
odiseacosmica.com
Visitas:
3218
Tipo:
Reportaje
Licencia:
Distribución gratuita
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